Jnana Yoga: Maya & Illusion.

IMG_1985We are taking a look at the third chapter of the book Jnana Yoga by Swami Vivekananda. He tries to clarify the conception of maya in Advaita Vedanta, gives a lot of examples when Maya applies and comes up with possible solutions how to deal with Maya and its implications.

Does Maya mean illusion?

In the Vedic texts Maya means something like magic or delusion. The world how it appears is not real. Reality is covered behind a curtain of magic. The conception has developed, most notably in the works of Adi Shankaracharya. Often people understand Maya in a Buddhist’s sense – that the world is an illusion, that things do not have an objective reality independent of circumstances. Vivekananda writes that Maya in Vedanta is not a theory about reality or imagination, but merely a descriptive concept about what we are and what we perceive. He says the world with the concepts of time, space, and causation has no absolute existence, only one relative to the finite mind. The world has neither a real existence nor is it non-existent as we see it and perceive it.

Explaining Maya: Good and Evil

Interestingly Vivekananda only briefly addresses the difference between Maya and the absolute reality like the Brahman in this chapter, but gives a lot of examples of the workings of Maya. It is not just that we should just reject the world and say it is all not the ultimate reality – things are not that easy as this world is not un-real either. His stories illustrate that good and bad are only relative. Where there is good there must be bad, otherwise good cannot be perceived as good. If all evil in the world were eliminated the least positive thing would be the new most evil thing and perceived as evil as the former more evil things before.

There is always a kind of balance. The relative relationship between good and evil seems to stay equal over time. The greater the joy, the greater the pain. Modern man invents great things for humanity, another develops new weapons and ways of torture. Some countries are prosperous because others are exploited and suffer. There is no way out of it. As long as there is pleasure there will be suffering as well.

Vivekananda includes in his examples his affirming views towards child marriage and the “chastity of a race”. To me this is a bit disturbing but as Vivekananda writes in a later chapter a man should be judged by the standards of his time. I tend to say these ideas were common thought 120 years and he would probably not write the same thing today.

Escaping Maya?

Part of the Maya is that people tend to ignore it. Even if people know they will have new challenges and will never live completely without suffering and will die eventually, they make efforts and try to make the world better. And Vivekananda says it is the only way. We should know the workings of the Maya and be aware of it, but not stop working hard. Only effort can bring happiness. And when there comes new suffering we have to work another time to be happy again. The way is not to go with Maya, but against it, we fight it.

In the inner world the same fight goes on, however the knowledge of the supreme power which is not bound by anything helps to not feel limited by Maya. Pleasure found in the senses will never make us happy forever but ignite a desire for more and more pleasure which is increasingly harder to fulfill, same as with drug addiction. The same is true for intellectual pleasures. One way that many religions propose is to renounce, to give up.

These two things are the way to deal with Maya: 1. Accepting that there will always be a balance of good and evil, and that working against it is not avoidable. 2. And less indulging in external enjoyments will decrease the suffering also. I was hoping there is an easier way, but understanding Vivekananda’s logic and conclusions of his Vedantic thoughts it is clear there is no other.


Das dritte Kapitel von Swami Vivekanandas Buch Jnana Yoga befasst sich mit Maya und Illusion. Er versucht die Konzeption von Maya im Advaita Vedanta einzugrenzen, erwähnt zahlreiche Beispiele, wann es sich um Maya handelt und bringt Lösungsansätze, wie mit der Maya und ihren Implikationen umzugehen ist.

Bedeutet Maya Illusion?

In den vedischen Texten wird Maya als Magie oder Täuschung beschrieben. Die Welt, wie sie uns erscheint, ist nicht wirklich. Die Wirklichkeit wird von einem Vorhang aus Zauberei verdeckt. Das Konzept wurde jedoch weiterentwickelt, insbesondere in den Arbeiten von Adi Shankaracharya. Viele Menschen verstehen Maya im buddhistischen Sinne: Dass die Welt eine Illusion ist, die Dinge keine objektive Realität unabhängig von ihren Umständen haben. Vivekananda schreibt, dass Maya im Vedanta keine Theorie über Realität oder Einbildung ist, sondern vielmehr ein deskriptives Konzept darüber, was wir sind und was wir wahrnehmen. Er führt aus, dass die Welt mit den Vorstellungen von Raum, Zeit, Ursache und Wirkung keine absolute Existenz hat, sondern eine relative mit Bezug zum begrenzten Geist. Die Welt hat keine wirkliche Existenz noch ist sie nichtexistent, da wir sie ja sehen und wahrnehmen können.

Erläuterung der Maya: Gut und Böse

Interessanterweise geht Vivekananda in diesem Kapitel nur kurz auf den Unterschied zwischen der Maya und der absoluten Realität in Form des Brahman ein, sondern liefert stattdessen zahlreiche konkrete Beispiele für das Wirken der Maya. Es ist nicht einfach so, dass wir diese Welt ablehnen sollten, weil es nicht die ultimative Realität ist, denn unwirklich ist diese Welt eben auch nicht. Seine beispielhaften Anekdoten illustrieren, dass Gut und Böse nur relativ zu sehen sind. Wo Gutes ist, muss auch Schlechtes sein, ansonsten würde es nicht als gut wahrgenommen werden können. Falls man alle Schlechtigkeit der Welt auslöschen könnte, wäre die am wenigsten positive Sache die schlimmste neue Sache, die man sich ausmalen könnte – und würde als ebenso übel wahrgenommen werden wie die schlechteste Sache zuvor.

Es läuft immer auf eine Art Gleichgewicht hinaus. Die relative Beziehung zwischen Gut und Böse scheint über die Zeit und Raum gleich zu bleiben. Je größer die Freude, desto größer der Schmerz. Der moderne Mensch erfindet fantastische Errungenschaften für die Menschheit, während ein anderer grausame neue Foltermethoden und Waffen erfindet. Einige Länder sind wohlhabend, aber nur deshalb, weil sie auf Kosten anderer Nationen leben, die ausgebeutet werden. Es gibt kein Entkommen – wo Freude ist, ist auch Leid.

Vivekananda bringt in einigen Beispielen seine Zustimmung zur Kinderehe oder “Rassenreinheit” zum Ausdruck. Auf mich wirkt das verstörend, aber wie Vivekananda selbst in einem späteren Kapitel schreibt, sollte man Menschen nach den Maßstäben ihrer Zeit beurteilen. Und damals vor 120 Jahren waren diese Ideen wohl durchaus gesellschaftsfähig. Er würde heute so etwas vermutlich nicht mehr schreiben.

Der Maya entkommen?

Zur Maya gehört auch, dass sie von den Menschen gerne ignoriert wird. Selbst wenn die Menschen wissen, dass es immer neue Herausforderungen gibt, sie niemals vollständig ohne Leiden leben werden und am Ende sterben müssen, selbst dann bemühen sie sich noch und versuchen die Welt zu verbessern. Und Vivekananda meint, genauso muss es sein. Wir sollten wissen, wie die Maya funktioniert und uns darüber im Klaren sein, aber deswegen nicht unsere Bemühungen einstellen. Nur Anstrengung bringt Glück. Und wenn daraufhin wieder neues Leid kommt, müssen wir uns wieder anstrengen, um erneut glücklich zu sein. Wir sollten nicht mit der Maya schwimmen, sondern dagegen ankämpfen.

In unserer inneren Geisteswelt geht derselbe Kampf vor sich. Das Wissen um die höchste ultimative Macht, die durch nichts begrenzt ist, hilft sich nicht von der Maya eingeschränkt zu fühlen. Sinnesfreuden werden uns nie auf ewig glücklich machen, sondern immer wieder neue Begierden entfachen, die immer schwieriger zu befriedigen sind, ähnlich wie bei einer Drogensucht. Das gleiche trifft für intellektuelle Freuden zu. Viele Religionen schlagen daher Entsagung vor – Dinge aufzugeben.

Somit sind das die zwei Ansätze, mit der Maya umzugehen: 1. Akzeptanz, dass es immer ein Gleichgewicht zwischen Gutem und Schlechten geben wird, und dass ein Ankämpfen gegen die Maya unvermeidlich ist. 2. Weniger Genuss äußerlicher Freuden verringert das Leiden auch. Ich wünschte, dass es einen einfacheren Weg gäbe, aber wenn man Vivekanandas Logik und Argumentation nachvollzieht und versteht, kommt man ebenso zum Schluss, dass es keinen anderen gibt.

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Travel Map: All over South East Asia. Reisekarte: Über ganz Südostasien.

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Part 1. Teil 1.

I like to keep track on what I did and where I have been to on this journey. And this blog helps me with that. I also use a travel map and it is always a great joy for me to look where we have already been.

The first part of our trip is clear to follow: We started in Indonesia in Java and flew from Bali to mainland Malaysia. From there we started our Myanmar roundtrip and continued to Bangkok which was our only stop in Thailand. We went to Cambodia by bus. Out of Phnom Penh we flew to Manila for a roundtrip on Luzon, the largest island of the Philippines.

From Luzon it becomes a little more complicated. That is why I split the map into two parts. We made a loop for two reasons: Initially we wanted to go directly to Vietnam from Cambodia, because of the main holiday season in Vietnam however we flew to Manila from Phnom Penh. And since we wanted to be longer in the Philippines than the usual 30 days we get granted at the immigration, we decided to go back to the mainland and see Vietnam and get a another 30 days for a stay for the Philippines. Since we decided to go to Vietnam without a visa we could only stay there for two weeks which made it impossible to see the whole country. So we had to find a way to get out of Vietnam in the center of the country and go to the Visayas in the central Philippines to avoid to have to go through the not too pleasant airport and city of Manila. So we found a way through Hong Kong from which there are direct flights to both Da Nang in central Vietnam and Cebu in the Philippine Visayas.

Our whole trip so far is that:

  1. Indonesia: Jakarta to Bali
  2. Malaysia: Langkawi to Kuala Lumpur
  3. Myanmar: Yangon to Mandalay
  4. Thailand: Bangkok
  5. Cambodia: Siem Reap to Phnom Penh
  6. Philippines: Manila to Manila (Luzon)
  7. Vietnam: Ho Chi Minh City to Da Nang
  8. China: Hong Kong and Macau
  9. Philippines: Cebu to Cebu (Visayas)
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Part 2. Teil 2.

Ich dokumentiere gerne, was ich auf dieser Reise gemacht habe und wo ich alles war. Dabei hilft mir dieser Blog. Und ich nutze auch eine Reisekarte und mir macht es immer viel Freude zu sehen, wo ich schon überall war.

Der erste Teil der Reise lässt sich einfach nachvollziehen. Wir sind in Indonesien auf Java gestartet und von Bali dann nach Malaysia aufs Festland weitergeflogen. Von dort haben dann mit unserer Myanmar-Rundreise weitergemacht und sind nach Bangkok geflogen, unserer einzigen Station in Thailand. Mit dem Bus sind wir nach Kambodscha gefahren. Von Phnom sind wir dann nach Manila geflogen, um auf Luzon, der größten Insel der Philippinen herumzureisen.

Ab Luzon wird es etwas komplizierter. Deswegen habe ich eine zweite Karte angelegt. Wir haben uns aus zwei Gründen in einer Schleife bewegt: Eigentlich wollten wir direkt von Kambodscha nach Vietnam, haben das aber wegen der dortigen Urlaubszeit verschoben und sind stattdessen von Phnom Penh nach Manila geflogen. Und zum anderen wollten wir länger als die üblichen 30 Tage in den Philippinen bleiben, die man bei der Einreise gewährt bekommt. Daher sind wir von Manila wieder zurück aufs Festland, um dann Vietnam zu bereisen und später erneut 30 Tage für die Philippinen zu bekommen. Da wir ohne Visum in Vietnam eingereist sind, konnten wir dort nur zwei Wochen bleiben, in denen man unmöglich das gesamte Land sehen kann. Also mussten wir eine Möglichkeit suchen, aus Zentralvietnam heraus das Land zu verlassen und auf die Visayas im Zentrum der Philippinen zu gelangen, ohne nochmal das zweifelhafte Vergnügen zu haben, über Manila fliegen zu müssen. Wir haben das mit dem Zwischenstopp in Hong Kong hinbekommen. Von dort aus gibt es Direktflüge nach Da Nang in Zentralvietnam und Cebu in den philippinischen Visayas.

Bisher sieht unsere Reise so aus:

  1. Indonesien: von Jakarta bis Bali
  2. Malaysia: von Langkawi bis Kuala Lumpur
  3. Myanmar: von Yangon nach Mandalay
  4. Thailand: Bangkok
  5. Kambodscha: von Siem Reap nach Phnom Penh
  6. Philippinen: Manila-Manila (Rundreise Luzon)
  7. Vietnam: von Ho Chi Minh City nach Da Nang
  8. China: Hong Kong und Macau
  9. Philippinen: Cebu-Cebu (Rundreise Visayas)

 

White Beach, Pay Beach. Weißer Strand, Bezahlstrand.

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Now that the Easter week-end is over we give the famous White Beach a try which is supposed to be extremely crowded with Filipino families on holidays. The name is a bit boring, actually I get the feeling that most beaches in South East Asia have a name like White Beach or Long Beach because foreigners do not remember the local names anyway. This beach is a bit further away, so we have to pay a tricycle to take us there. We pay again for entrance into the village, and another time for the beach. All these micro-payments are a bit annoying to the tourist who feels like a cash cow. Very similar to a ferry trip in the Visayas where you pay a baggage fee, a terminal fee and sometimes a fee for worker’s associations additionally to your ticket – all at different counters.

The beach itself looks nice. The water is greenish blue, the sand bright, not always fine. I thought it was finer. Snorkeling is okay here, not as good as close to our hotel in Moalboal. What is not so nice that there is no part of the beach without a resort or restaurants, some build a wall which does not give it a natural or welcoming feeling. Not bad here, but it looks nicer from far away than it actually feels.

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Da das Osterwochenende vorüber ist, wollen wir den berühmten White Beach austesten, der an Feiertagen voll mit einheimischen Familien sein soll. Der Name ist nicht so kreativ, ich habe das Gefühl dass die meisten Strände in Südostasien entweder Long Beach oder White Beach heißen, weil sich die Ausländer die einheimischen Namen sowieso nicht merken können. Der Strand ist ein wenig weiter weg, also müssen wir ein Tricycle-Taxi bezahlen. Dazu kommt Eintrittsgeld für das Dorf, und dann noch mal extra für den Strand. Das macht keinen guten Eindruck auf den Besucher, der sich ganz schön gemolken fühlt. Diese ganzen Minigebühren ähneln dem System auf Fährbooten in den Visayas, wo man zusätzlich zur Fahrkarte noch eine Gebühr für Gepäck, den Hafen und manchmal für Arbeiterorganisationen jeweils an ganz verschiedenen Schaltern entrichten muss.

Der Strand selbst sieht gut aus. Das Wasser ist grünlich-blau, der Sand hat eine helle Farbe, ist nicht überall sehr pulvrig, ich hätte gedacht, er wäre noch feiner. Schnorcheln ist in Ordnung hier, jedoch nicht ganz so gut wie nahe unserer Unterkunft in Moalboal. Mir gefällt weniger gut, dass der Strand an keiner Stelle nicht von Restaurants oder Hotels umsäumt ist, die sich mit Mauern nach außen abschirmen. Es ist wirklich nicht übel hier, sieht aber von weitem besser aus als es sich tatsächlich anfühlt.

Super Snorkeling Sunday. Super-Schnorchel-Sonntag.

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Moalboal at the southwestern coast of the Philippine island of Cebu is a rather unimpressive tourist village. There are some resorts, restaurants, villas, and homestays. Not too touristy, only few bars, no big road, only a small path next to the sea. The big white beach is a bit further away, best reached with motorized transport, we have not been there yet. The so-called beach in Moalboal itself is a tiny strip of rough sand almost disappearing during high tide. Watching the sunset is pretty nice here though.

The real treasures of the places are found under the sea however. You just get into the water with diving or snorkeling equipment and you will be amazed what is there so close to the shore. Not far from the coast is a drop-off which is even more impressive. It is a colorful coral garden, or I should better say a coral zoo since corals are animals despite their flower-like appearance. And we can spot turtles, big sea turtles, several times and swim with them. The jellyfish infestation varies from day to day, yesterday the place was almost tentacle-free, today it was a bit more difficult again. Nevertheless, I am impressed how much of variety exists so close to human settlements and with all the boat traffic. Together with Balicasag Island close to Bohol these both spots are a real paradise for snorkelers.

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Moalboal an der Südwestküste der philippinischen Insel Cebu ist eigentlich ein eher unscheinbarer Touristenort. Einige Hotels, Restaurants, Ferienbungalows. Nicht zu überlaufen, nur wenige Bars, keine große Straße, nur ein schmaler Pfad verläuft parallel zum Meer. Der große weiße Strand ist ein ganzes Stück weg, man kommt dort üblicherweise nur mit Motorrad, Autos oder Tricycles hin, wir waren dort jedoch noch nicht. Der “Strand” in Moalboal selbst ist nur ein kleiner Streifen mit grobkörnigem Sand und Kieseln, der bei Flut fast vollständig verschwindet. Die Sonnenuntergänge sind von hier aus jedoch ein hübscher Anblick.

Die wahren Schätze Moalboals befinden sich unter Wasser. Man schnappt sich einfach Maske, Schnorchel oder Tauchausrüstung und wird überrascht sein, was man so nah am Ort alles sieht. Und nicht weit vom Strand befindet sich auch ein Abhang unter Wasser, der nochmal ein Stückchen eindrucksvoller ist. Es ist ein wundervoller Korallengarten, oder besser gesagt ein Korallenzoo, da Korallen trotz ihres blumenartigen Erscheinungsbildes ja Tiere sind. Und wir sehen mehrere Male Schildkröten, große Meeresschildkröten, und schwimmen eine Weile mit ihnen. Die Quallenverseuchung variiert von Tag zu Tag, gestern war es nahezu quallenfrei, heute wieder etwas problematischer. Nichtsdestotrotz bin ich sehr beeindruckt, welche Artenvielfalt hier unter Wasser und so nahe an menschlichen Siedlungen bei all dem Bootsverkehr existiert. Zusammen mit Balicasag bei Bohol sind das beides wahrhaftig traumhafte Orte zum Schnorcheln.

Family Fun Falls. Wasserfälle und Familienspaß.

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What does a tourist like least? Right, other tourists. And there are a lot of them at the Kawasan Waterfalls where our day trip takes us. Fair enough, it is a week-end, and it is an Easter week-end, but even going very early in the morning makes us feel anything but alone. The falls themselves are a beautiful cascade of waterfalls on several levels. The water is clear and has a magical light blueish color. And the tropical green forest around the falls adds to the nice impression.

The place is incredibly popular with domestic tourists and the locals have adapted to the stream of visitors. There are restaurants, every bit of space is occupied with tables where you have to pay for seating first. Touts try to sell spaces on bamboo rafts also. Filipinos love this place, going here with the whole family and having a picnic while son and daughter have a swim. I go swimming too and watch the scene with curiosity. However there is just too much hustle and bustle for me, so we do not stay too long here.

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Was mag der Tourist am allerwenigsten? Richtig, andere Touristen. Und von denen gibt es mehr als genug an den Kawasan-Wasserfällen, wo unser heutiger Tagesausflug uns hinführt. Fairerweise muss man sagen, dass ein Wochenende ist, dazu noch ein Osterwochenende, aber selbst unser frühes Aufbrechen bewahrt uns nicht davor, uns alles andere als allein zu fühlen. Die Wasserfälle selbst bestehen aus einem System aus mehreren Fällen über verschiedene Ebenen. Das Wasser ist klar und hat eine magisch blaue Farbe. Und der grüne Tropenwald herum wirkt auch sehr nett.

Der Ort ist unglaublich beliebt Inlandstouristen und die Einheimischen vor Ort nutzen den Besucherstrom aus. Es gibt überall Restaurants. Jeder Quadratmeter ist mit Tischen zugepflastert, bei denen schon das Hinsetzen kostenpflichtig ist. Schlepper versuchen auch noch Plätze auf Bambusflößen an den Mann zu bringen. Viele Filipinos lieben das alles. Sie kommen mit der ganzen Großfamilie her und gönnen sich ein Picknick, während die Kinder im Wasser planschen. Ich plansche auch und beobachte neugierig die Szene. Allerdings wird es mir mit dem Trubel irgendwann zu viel und daher bleiben wir nicht all zu lang.

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The Jellyfish Empire Strikes Back. Das Quallenimperium schlägt zurück.

IMG_5645On the long way from Panglao to Moalboal on Cebu island we already pass an Easter procession. It is the Semana Santa now and this means it is peak travel time in the Philippines. We have already booked our hotel and it looks like we get our traveler needs like tours or restaurants fulfilled even during the most important holidays in this country. Moalboal does not appear to be as developed as Panglao, but it also lacks a nice beach close to the amenities.

We book a tour to Pescador Island at a diving resort. This tiny piece of land is uninhabited and not far from Cebu. All the other participants are divers, we are the only snorkelers. They get their instructions and get into the water first once we anchor at the island. For them it is supposed to be one of the greatest diving spots there is on earth.

For us it is a difficult story. After the second boat trip in Bohol we had a new hope that the jellyfish infestation in these waters was over. But don’t underestimate these creatures. The jellyfish empire strikes back. We suddenly find ourself surrounded by those blob animals with its nasty stingy tentacles and get minor stings all over the body. Trying to get back to the boat as soon as possible we find that our boat captain does not really care and is visibly surprised about our troubles once we manage to get back on the boat. We try to find another spot around the island which is better and go in for a while. With lots of care we manage to avoid most of the stingers. There are very nice swarms of colorful smaller fish and the corals have a great variety and look healthy. And we even spot turtles again. However I would say Balicasag Island near Bohol was still a bit better.

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Pescador Island.

The second stop is close to Cebu island. Here the big attraction is the huge sardine swarm. You are surrounded by a swirling swarm of tens of thousands of fish. I feel like in a movie. And even their red excrements are everywhere. Despite the mass of fish there a lots of nice corals here. The trouble here is again the jellyfish. Some areas are more or less okay, in others you do not know how to avoid them anymore. We get stung in many parts of our bodies. The nastiest was on my lips. Luckily it is not as bad as the big tentacle in Siqujior. And I am glad there is vinegar on board which actually really helps. I thought the divers were much better off than we are with their full-body suits and since they go deeper where there are no more jellyfish. However it is very interesting to see that nearly all participants rub their hands and face in vinegar. Even the small part of their body surface that was not covered like hands and face got stung while ascending. The sight was great and I am happy having seen the riff, but the jellyfish empire leaves a burning impression.

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Auf dem langen Weg von Panglao nach Moalboal auf der Insel Cebu kommen wir bereits an einer Osterprozession vorbei. Es ist Semana Santa beziehungsweise Karwoche und das bedeutet Hauptreisezeit auf den Philippinen. Wir haben in weiser Voraussicht unser Hotel schon im Voraus gebucht und es sieht danach aus, als ob wir trotz Feiertagen Ausflüge machen können und auch ein paar Restaurants geöffnet haben. Der Ort wirkt bei weitem nicht so sehr entwickelt wie Panglao, allerdings fehlt auch der schöne Strand in der Nähe der Restaurants und Unterkünfte.

Wir buchen einen Ausflug nach Pescador Island (Fischerinsel) bei einer Tauchschule. Dieses winzige Fleckchen Erde ist unbewohnt und nicht weit von Cebu entfernt. Alle anderen auf dem Boot sind Taucher, wir sind die einzigen Schnorchler. Die anderen bekommen ihre Einweisung und gehen zuerst ins Wasser nachdem wir ankern. Hier soll sich eines der besten Tauchreviere der Welt befinden.

Für uns Schnorchler sieht die Geschichte problematischer aus. Nach unserer zweiten Tour in Bohol hatten wir eine neue Hoffnung, dass die Quallenverseuchung in diesen Gewässern Geschichte wäre. Aber man sollte diese Geschöpfe nicht unterschätzen. Das Quallenimperium schlägt zurück. Wir finden uns auf einmal von diesen gallertartigen Massen mit ihren fiesen Nesseltentakeln umzingelt und bekommen am ganzen Körper kleinere Stiche ab. Wir versuchen schnell zum Boot zurückzukehren, aber unseren Kapitän interessiert das gar nicht so recht und als wir es dann doch zurück geschafft haben, ist er über unsere Schwierigkeiten doch etwas überrascht. Wir lassen uns an einer anderen Seite der Insel wieder absetzen, wo es nicht ganz so schlimm aussieht. Mit viel Vorsicht können wir einem Großteil der Tentakeln ausweichen. Es gibt schöne bunte Fischschwärme, die Korallenvielfalt ist hoch und das Riff wirkt recht gesund. Und wir sehen auch wieder Schildkröten im Wasser. Ich würde dennoch das Riff in Balicasag bei Bohol noch ein Stückchen schöner einschätzen.

Unseren zweiten Halt mit dem Boot legen wir dann nahe Cebu ein. Die große Attraktion ist hier der gewaltige Sardinenschwarm. Man ist plötzlich von einem wirbelnden Schwarm zehntausender Sardinen umgeben, wie in einem Film irgendwie. Und selbst deren rote Exkremente wirbeln überall umher. Trotz der vielen Fische gibt es hier auch wieder sehr schöne Korallen. Probleme machen wieder mal die Quallen. An manchen Stellen geht es, an anderen kann man ihnen kaum noch ausweichen. Wir werden wieder an vielen Stellen gestochen, am unangenehmsten ist es an den Lippen. Allerdings hat es mich dennoch nicht so schwer erwischt wie bei den Riesententakeln auf Siquijor. Und glücklicherweise gibt es Essig an Bord, der tatsächlich zu helfen scheint. Eigentlich bin ich davon ausgegangen, dass es die Taucher mit ihren Anzügen besser haben – und auch weil sie tiefer tauchen und die Quallen eher an der Oberfläche schwimmen. Allerdings ist es interessant zu beobachten, dass nahezu alle Taucher sich nach dem Tauchgang ebenfalls ihre Hände und ihr Gesicht mit Essig einreiben. Selbst die wenigen unbedeckten Stellen an ihrem Körper haben beim Auftauchen ein paar Tentakelstiche abbekommen. Es ist schon toll, was man gesehen hat und das Riff ist wirklich schön, aber das Quallenimperium hinterlässt dann doch einen nesselnden Eindruck.

The Best Mega Cities for Backpackers in South East Asia.

ASEAN-map-blankWhat is the best and what is the worst mega city in South East Asia? Having visited a lot of big cities in South East Asia on this trip and before, I come to notice the differences. I know tastes are different but I have my personal preferences which I try to objectify a bit by using a scoring system. In the end the ranking is still subjective and reflects the answer to the question: If you would have do stay for a few days in any of these cities, where would it be? What place is the nicest from a backpacker’s point of view?

The nine cities are scored on scale from 1 to 10 in each category. The overall score determines the rank. I have to say that the two top cities as well as the two cities on the bottom ranks are pretty far away from the big mid-range field. The cities ranked 3rd to 7th are quite close together and the order could be different in this range with only slightly different tastes.


9. Jakarta

I am sorry to say that, this city may be the largest metropolis in South East Asia, but it is certainly the most unpleasant to visit. There is hardly any reason to stay here. Even the very few colonial sites feel neglected and walking around in the old town keeps you only busy for half a day. Backpacker’s will miss their own enclave, there is just a bunch of shabby guest houses in Jalan Jaksa. Often there is no way for pedestrians, you have to walk on the road along with all the vehicles and crossing the road can be a challenge on its own.

The city is just huge and crowded. For a city that size it is a pity there is no rapid mass transit system, only a kind of substitute by a bus network. It can become pretty hot in Jakarta. At least the price level is pretty good here as in Indonesia as a whole. So my advice would be to move on as quickly as possible to see one of the many nicer and more exciting places in Indonesia.

Score:
Sights 1/10
Urbanity 5/10
People 4/10
Food 3/10
Transport 2/10
Prices 8/10
Climate 6/10


8. Yangon

Yangon is often called the economic center of the emerging country of Myanmar. It is large and people are hungry for modernity, yet it often feels like living in another century. Yangon can by no means keep up with the nicer and more modern megacities in the region. The streets are crowded, it is really hard to walk and the traveler will often face the problem of being understood. Just like in the rest of Myanmar street food is relatively cheap, but of low quality. People look very different from other metropolises. They wear their longyis, the long skirts and women are often seen with the white thanaka cream in their face.

Foreigners are still not as common here as elsewhere and besides from being immediately spotted when there is a foreigner-only entrance fee for you to pay, you will find locals are often reserved and mistrusting towards foreign people. The only things that makes Yangon better than Jakarta are the impressive religious sites. The majestic Shwedagon Pagoda is beautiful and takes a while to appreciate. There are also some other interesting pagodas to visit in the city.

Score:
Sights 6/10
Urbanity 3/10
People 2/10
Food 2/10
Transport 2/10
Prices 8/10
Climate 7/10


7. Manila

Many travelers avoid the capital of the Philippines at all cost. Actually Manila is one of the mega cities where I have spent the most time in South East Asia. There are not many reasons to go to Manila itself as a backpacker, but I found if you are stuck here, it is not the worst place to stay either. This sets Manila apart from Jakarta and Yangon where I would not want to stay any longer than really necessary.

Manila is home to the Intramuros area, one of the best-preserved examples for Spanish colonial architecture in Asia. There are nice alleys, churches and an old fortress. Besides from Intramuros there is nothing much to see. Manila is a good place for visiting malls since the Philippines are pretty americanized. While the streets may sometimes look shabby and sad with a lack of nice restaurants, you just have to find the nearest mall for helpful stores and good restaurants. Beware, the price level is not as low as in cities on mainland South East Asia.

A major annoyance is the traffic which is one of the worst in the region. Getting to the airport can take several hours, so good planning ahead is advisable. Manila has an urban light rail system however it is not as useful or as nice to use as the ones in other cities like Singapore or Kuala Lumpur. On the downside is the often shabby atmosphere and the dubios feeling you get in the city along with some red-light charm. I would not say it is as dangerous as in South America, but the city lacks the general feeling that you feel totally safe as usually common in the region. However Filipinos themselves often are among the nicest folks you can meet.

Score:
Sights 3/10
Urbanity 8/10
People 8/10
Food 3/10
Transport 2/10
Prices 5/10
Climate 8/10


6. Hong Kong

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Technically you can argue if Hong Kong is a part of South East Asia as the region is often defined by being south of China and east of India. But as it is a major hub for transport in the region and more often combined with South East Asia trips than with China tourism for mainly historical and immigration procedure reasons, I include Hong Kong here.

You cannot beat the view over the harbor towards the skyline of Hong Kong island. The city is incredibly modern and urban. Besides from the breath-taking views it somehow lacks sights. People mostly come here for business or shopping. Hong Kong has a modern and interesting transport system with a metro, an express train to the airport, ferries, buses, trams and even outdoor escalators.

I am sure many people would rank the city much higher, however there are some reasons why I see it only in the mid-range. First it is pretty expensive. Second I was disappointed with the choice and availability of food. It lacks the abundant diverse street food scene found elsewhere in the region. It’s mostly only Chinese fare and in some areas it takes you a while to spot something to eat. It may be a modern city but the downside is that its inhabitants are constantly busy staring on their mobiles and not on the street which makes walking among people often a real annoyance. And it can become pretty cold, especially in winter. I know for many this is even an advantage, but I love tropical climate and I rather sweat in Singaporean equatorial heat than freezing inside a rain jacket hiding from the wind.

Score:
Sights 3/10
Urbanity 10/10
People 5/10
Food 4/10
Transport 9/10
Prices 3/10
Climate 4/10


5. Phnom Penh

Cambodia’s capital was a nice surprise for me. It is truly a place for a backpacker. You can find a rock bottom cheap room in the downtown area and with food it is the same. There are nice smaller backpacker enclaves and an area with pubs and bars. It is not as modern or urban as other cities, but this gives it somehow a cozy feel and it still feels a bit chaotic. The climate is hot and you don’t need to bother taking a jacket. Flip-flops and shorts are sufficient.

You can visit the palace and some decent temples that however do not come close to similar sites in Bangkok for instance. What is more interesting yet cruel and often hard to bear, are the sites of the more recent history of Cambodia. There is the former torture prison of Tuol Sleng, now a museum and a bit outside of the city are the infamous Killing Fields of Choeung Ek. You can get along cheaply by tricycles however there is no real mass transit system, only a bus system which is hard to figure out and Cambodia uses the Khmer script which makes orientation more difficult.

Score:
Sights 5/10
Urbanity 3/10
People 6/10
Food 5/10
Transport 4/10
Prices 9/10
Climate 8/10


4. Ho Chi Minh City

Ho Chi Minh City or Saigon as it is called often, may not be the capital of Vietnam, but it is for sure a mega city. The reason why I did not include Hanoi also is very simple – I have not been there yet, so Saigon represents Vietnam here. In many ways it is like a bigger sister of Phnom Penh. It lacks ancient sites but is a fascinating place for museums and people who are interested in the recent history of the country.

The climate is pleasant, the prices are cheap, the city has a good vibe and with the Bui Vien area one of the most enjoyable backpacker quarters in South East Asia. Some people say it is there now like the Khao San road in Bangkok used to be once. There is a good choice of food and Vietnamese people are usually welcoming and friendly. It is also pretty well organized, people drive more civilized on the road than elsewhere. You are dependent on taxis however, there is no metro. Similar to Phnom Penh, Ho Chi Minh City was a really positive surprise for me on my journey.

Score:
Sights 4/10
Urbanity 5/10
People 8/10
Food 6/10
Transport 4/10
Prices 9/10
Climate 8/10


3. Singapore

I have not been to Singapore on this trip so far. However I have visited the city a few years ago. What I really like about Singapore is the ethnic diversity and the food that comes with it. You find some of the best Indian, Chinese, Malay, Thai, Arab and Western food here. English is an official language here and getting along is very easy. This is true particularly for people who visit Asia for the first time. The city is very modern and clean, and pretty green also. To many people it somehow feels pretty sterile and overpenalized. Severe punishments for jaywalking or smoking in the wrong area? Death penalty if someone puts 10 grams of heroine into my baggage? On the other hand there is hardly any street crime here.

The sights are mainly oriented towards business and families, air-conditioned and organized. Not really much for a backpacker here. The greatest drawback are the prices. Except for the food everything is very expensive in Singapore. This is especially true for alcohol. It is very close to the equator, hence it can become very very hot in Singapore.

Score:
Sights 4/10
Urbanity 10/10
People 7/10
Food 9/10
Transport 10/10
Prices 1/10
Climate 6/10


2. Kuala Lumpur

Kuala Lumpur is one of my two favorite mega cities in South East Asia. Somehow it feels like a backpacker-friendly version of Singapore. It is very modern, has good rail-based transport, also to the airport, it is ethnically diverse, and rich in amazing food. Yet it does not feel as sterile and it is not nearly as expensive as Singapore. You can easily find a budget room in the Chinatown of KL as the city is usually abbreviated. There are modern sights like the impressive high Petronas Towers and the Menara KL, I liked the KL Bird Park also. And you can see mosques, temples and can get lost in Chinatown or the Little India. The city is also more compact than Singapore. You can get along by foot, however crossing the road or finding a pedestrian way can sometimes be a challenge.

Score:
Sights 6/10
Urbanity 7/10
People 7/10
Food 9/10
Transport 9/10
Prices 8/10
Climate 7/10


1. Bangkok

Bangkok was the first city I have visited in South East Asia. This city has got it all. From marvelous religious temples and historical sites to several hypermodern air-conditioned spots. Transport by rail is easy and to the places where it does not go, there are often connections by boat or bus. Thai food is one of the best in the world and even if you like to eat something else, there are plenty of choices. Bangkok is a paradise for shoppers. There are huge street markets like the Chatuchak market as well as an abundance of modern shopping malls.

Keeping in mind the city’s size, people are still comparatively friendly and helpful. There are good reasons why Bangkok is popular with Asia first-timers as well as with veterans and ex-pats. Downsides are the political instability of the whole country and the price level is no more as low as it used to be. However every time I get back to Bangkok I discover something new and I do not remember a visit in this city that I did not enjoy.

Score:
Sights 8/10
Urbanity 10/10
People 8/10
Food 8/10
Transport 7/10
Prices 6/10
Climate 8/10


What is your favorite big city in South East Asia? If you do not agree with the ranking, leave a comment and say why.