Red islands, white beaches and blue waters. Rote Inseln, weiße Strände und blaues Wasser. Islas del Rosario, Playa Blanca y Agua Azul.

Don’t be fooled by the nice pictures in this article. This tour I am writing about was memorable, but not so much in a positive way. Knowing this would be the last chance in Colombia to enjoy a beach day, we book a day trip from Cartagena to the Islas del Rosario and Playa Blanca. Despite having read about these places before and being prepared for mass tourism and badly managed tours. We book the tour at one of the more expensive places hoping this would increase the chance it might not be too bad.

The next morning we get picked up at a church close to our place, only to drive another 20 meters to pick up a Chilean couple directly at their hotel. The other tourists are package tourists from the US. Four of them are black and one is white. I don’t particularly like the American obsession with races as it this usually frowned upon in Europe nowadays. The reason I mention it, is their behaviour which strangely fits all stereotypes you can imagine, their outfit, their language, their behaviour. The white American is an older pitiful nerdy follower who tries to earn the respect of the other four by joining them in their noisy and stupid conversations. However he obviously fails to gain their respect which makes him look even more pitiful.

It is an hour drive before we get on the boat in Playa Blanca. Our American tourists expected they might have an opportunity to put on their swimming shorts in a changing room. But there is no changing room and every one else wears their swimming clothes beneath as every one would do who is about to go on an island and snorkeling tour.

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The first stop is the marine national park of Islas del Rosario. The boat goes around the tiny islands. Our guide explains which gangster and which pop star owns which villa. This is so boring. Nothing about nature or marine life. Basically you get an idea how rich people live.

We can choose whether to go snorkeling or staying on one of the islands meanwhile. Our American boys decide for staying on the island as they are not wearing their bathing suits. And as we find out later not all of them can swim at all. Of course we came for the snorkeling. This is a bad joke however. I am given a mouthpiece with chewing gum, delicious, need to ask to have it replaced finally. Our guide tells us to take our shirts off which we had deliberately kept on to avoid applying any sunscreen which destroys corals. His opinion was quite the opposite, he believes our textiles would damage the corals. So we have to put on sunscreen instead. And of course he is swimming in his shirt, but that is a different matter, of course, because it’s a stretch shirt as he points out. Anyway, there was no point in saving corals as they were none left. Our guide says he can see colorful corals and fish, but this is a strange joke. I’ve never seen a reef as dead as this. All corals dead, only a dark graveyard. Very few tiny fish. Getting out of the water into the boat is quite a pain. What is the problem carrying a small wooden ladder like everyone does in the Pacific?!

After picking up the others who did not want to snorkel the ride becomes more unpleasant. They brought some bottles of rum and already started partying. One says it is his birthday, everyone else starts singing Happy Birthday in a drunken pub style with lots of shouting involved. We two try to ignore the birthday and the party. This wasted-bro party is not what I signed for. I don’t really mind if others drink booze, but the boat staff and guides should not drink alcohol even if offered by others. It is against safety and is certainly not professional. So the whole boat is now transformed into a noisy party.

Cholon was the next stop. A really tiny beach with almost no space. For our “table” we have to pay some extra pesos. This service of the friend of the guide who took the money consists in sitting somewhere else and chatting with some of his pals. The other passengers take jetski rides which is quite annoying and noisy. And we can not get away from the group as the place is so small.

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The next stop is Agua Azul, a kind of almost private hotel beach with a wide sandy beach and clear water. Picture postcard perfect. Staying there for an hour. If we hadn’t gone to this indeed beautiful beach, I would have considered the whole trip a big failure. But this was the best beach I’ve seen in Colombia.

Back in Playa Blanca we are saying goodbye to the boat crew. It appears quite bold to me we are asked to give them tips considering the high price of the tour and the unprofessional service they delivered including the booze party.

We get our lunch at the beach. A nice location. I appreciate they offer a vegetarian choice. However it just consists of the regular meal minus the meat or fish. So we basically have a small salad. Never mind. The many vendors and massage ladies at the beach are annoying but not as bad as expected. The beach itself is really nice but it’s too crowded and every inch of space is occupied by some restaurant or hotel.

When everyone is ready to leave we assemble at the place and time that our guide has told us. Only to watch him change clothes for half an hour and having a chat with each of his friends for another half an hour.

The tour was quite memorable and in retrospect it was kind of funny. And never had such unprofessional staff in other tours elsewhere.

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Von den hübschen Bildern in diesem Artikel sollte man sich nicht täuschen lassen. Der Ausflug, über den ich schreibe, wird mir in Erinnerung bleiben, aber nicht zwangsläufig nur positiv. Wir wussten, dass wir in Cartagena wohl das letzte Mal die Möglichkeit haben, einen Strandtag einzulegen und wollten daher einen Ausflug zu den Islas del Rosario und nach Playa Blanca machen. Und das trotz der schlechten Berichte, die ich über diese Touren gelesen habe und des Massentourismus, der uns wohl erwartet. Wir buchen bei einem der teureren Anbieter in der Hoffnung, dass die Chance auf ein angenehmeres Erlebnis steigt.

Am nächsten Morgen werden wir an einer Kirche in der Nähe unserer Unterkunft abgeholt, nur um dann 20 Meter weiter zu fahren und ein chilenisches Pärchen direkt an ihrem Hotel einzusammeln. Ansonsten sind die anderen Ausflugsteilnehmer US-amerikanische Pauschaltouristen. Vier sind schwarz und einer weiß. Eigentlich mag ich die amerikanische Besessenheit bezüglich Hautfarbe und “Rassen” nicht besonders, zumal man in Europa zumindest unter anständigen Menschen nicht nach diesen Dingen sortiert. Der Grund, warum ich diese Äußerlichkeit überhaupt erwähne, ist deren Verhalten, die wirklich alles Stereotypen und Klischees entspricht, die man sich vorstellen kann. Von ihrem Klamotten über ihre Sprechweise bis hin zum Benehmen. Der hellhäutige Amerikaner ist etwas älter und ein nerdiger, bemitleidenswerter Mitläufer. Er versucht sich bei den anderen einzuschmeicheln und bei deren albernen und überlauten Gesprächen mitzumachen, was ihm jedoch keinerlei Respekt beschert und ihn noch armseliger wirken lässt.

Nach einer Stunde Fahrt steigen wir dann in Playa Blanca ins Boot. Unsere Amerikaner haben auf eine Umkleidekabine gehofft, um ihre Badehosen anziehen zu können. Aber es gibt keine Umkleidekabine und alle anderen in der Gruppe haben schon ihre Badekleidung an. Ganz so, wie es jeder normale Mensch machen würde, der sich explizit für einen Insel-, Bade- und Schnorchelausflug in einem tropischen Land anmeldet.

Zuerst geht es zum Meeresnationalpark Islas del Rosario. Das Boot fährt um die kleinen Inselchen herum. Unserer Gruppenleiter erläutert, welcher Gangster und welcher Popstar in welcher Villa wohnt. Schrecklich langweilig. Nichts über Tiere oder Natur. Man bekommt lediglich eine Vorstellung davon, wie superreiche Leute hausen.

Wir werden vor die Wahl gestellt, entweder zum Schnorcheln mitzukommen oder auf einer der Inseln zu warten. Die amerikanischen Burschen entscheiden sich für den Inselaufenthalt, da sie ja ihren Badeanzug auch gar nicht anhaben. Und wie wir später feststellen, können sie auch gar nicht alle schwimmen. Wir wiederum sind natürlich extra wegen des Schnorchelns hier. Das jedoch stellt sich als schlechter Witz heraus. Unser Reiseführer meint, wir sollen die T-Shirts ausziehen, die wir eigentlich anbehalten hatten, um keinen Sonnenschutz auftragen zu müssen, welcher Korallen schädigt. Er ist jedoch gegenteiliger Ansicht und meint, wenn unsere Klamotten in Kontakt mit Korallen kommen würden, müssten sie sterben. Also T-Shirts aus und stattdessen die Sonnencreme drauf. Naja. Er selbst natürlich schwimmt in einem Shirt, denn es ist ein Stretch-Shirt und das ist natürlich was ganz anderes. Wie dem auch sei, letztlich ist es unnötig, Korallen retten zu wollen, denn es sind sowieso keine lebenden mehr vorhanden. Unser Reiseführer ruft, er kann bunte Korallen und Fische sehen, was ziemlich absurd ist. Ich habe noch nie ein dermaßen totes Korallenriff gesehen. Nur noch tote Skelette, ein dunkler trauriger Korallenfriedhof. Einige wenige kleine Fische. Aus dem Wasser wieder ins Boot zu klettern ist ein ganz schöner Krampf. Was ist das verdammte Problem dabei, einfach eine kleine Holzleiter mitzunehmen, wie man das auf jedem anderen Bootsausflug macht?!

Nach dem wir die Nichtschnorchler wieder einsammeln, wird der Bootsritt noch übler. Sie haben sich mit Rum eingedeckt und fangen an zu feiern. Einer von ihnen meint, heute wäre sein Geburtstag. Alle gröhlen im Kneipenstil ein Happy Birthday. Wir zwei hingegen versuchen den ganzen Geburtstag und die Party zu ignorieren. Auf eine prollige Saufparty habe ich keinen Bock. Mir ist egal, ob die anderen sich besaufen, aber zumindest das Bootspersonal und der Reiseführer sollten eigentlich keinen Alkohol annehmen, auch wenn sie ihn von den anderen angeboten bekommen. Sicherheitstechnisch nicht gut und völlig unprofessionell. So verwandelt sich unser Ausflugsboot in einen gröhlenden Saufausflug.

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Cholon ist die nächste Station. Ein winziger Strand mit Platzproblemen. Für unseren sogenannten Tisch müssen wir eine gesonderte Servicegebühr bezahlen. Der Service dieses Freundes unseres Reiseführers besteht darin, ganz woanders weit ab vom Schuss zu sitzen und mit irgendwelchen seiner Kumpels zu plaudern. Die anderen Touristen fahren Jetski, was ziemlich nervigen Lärm macht. Und weil es an diesem Strand so schrecklich beengt ist, kann man sich nicht mal von der Gruppe absondern.

Als nächstes fahren wir nach Agua Azul, einer Art quasi-privater Hotelstrand mit einem weißem Sand und klarem blauen Wasser. Postkartenreif. Wir bleiben hier eine Stunde. Ohne diesen Strand hätte ich unseren Ausflug wohl als Totalausfall angesehen. Aber das ist der schönste Strand, den ich in Kolumbien gesehen habe.

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Zurück in Playa Blanca verabschieden wir uns von unserer Bootsmannschaft. Mir erscheint es ziemlich unverschämt, dass wir nach Trinkgeld gefragt werden – in Anbetracht des hohen Preises der ganzen Tour und ihres unprofessionellen Verhaltens während der Saufparty.

Am Strand gibt es dann ein spätes Mittagessen. Eigentlich ein netter Ort. Ich freue mich, dass wir auch etwas Vegetarisches haben können. Allerdings besteht die Mahlzeit aus dem normalen Menü abzüglich des Fischs oder Fleischs. Also bekommen wir letztlich einen winzigen Salat. Auch egal. Die ganzen Strandverkäufer und Massagedamen sind zwar lästig, aber es könnte schlimmer sein. Der Strand selbst wäre gar nicht so übel, wenn er nicht mit Hotels und Restaurants völlig zugebaut wäre.

Als wir alle zur Abfahrt bereit sind und uns zu der genannten Zeit am Treffpunkt einfinden, können wir in Zeitlupe dabei zusehen, wie unser Reiseführer eine halbe Stunde braucht, um seine Kleidung zu wechseln und eine weitere halbe Stunde damit zubringt, sich noch ausführlich von all seinen Freunden zu verabschieden.

Diesen Ausflug werde ich sicher nicht so schnell vergessen. Im Rückblick gab es auch viele komische Situationen. Und das Personal hab ich noch niemals irgendwo anders so unprofessionell erlebt.

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You’re not alone. Du bist nicht allein. No estás solo.

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You’re not alone. No, this is not meant to be a consoling statement. It is a warning. This is what happens to all the beautiful places in the world once they become known and popular. Parque Tayrona in northern Colombia is no exception. In fact, it is the most visited national park in the country.

The cool-playing guy from our hotel promised to give us a description how to get to the park but he obviously forgot about it. I have a feeling we are better off anyway without his advice and search the internet. We manage to locate the bustling local market in Santa Marta where the buses are supposed to depart. The bus ist already waiting and after one hour we arrive at the entrance. It is so crowded already, mostly Colombian visitors but many international tourists too. Where have they been hiding? I haven’t seen that many foreigners in the city itself. Getting our ticket takes ages and is a chaotic process. Foreigners are charged at least three times the price of a domestic ticket. These discrimination policies always leave me with a strange gut feeling.

We take a minibus for the first stretch and finally the hike through the national park begins. It starts in dense green jungle. You cannot miss the trail, it is in a good condition too. What troubles me from the beginning are the masses of people. Yes, we’re out in the wild – but just before you there is a large family walking slowly. And you cannot pass as the path is too narrow and the people don’t care if they block others. Even worse behind you there are quicker groups which always seem to pressure you to move ahead. I prefer no one before and no one behind me. And why can’t they be silent and enjoy nature? They love to chat noisily or even talk on their phones. I seem to encounter this loud group and family phenomenon everywhere in the world.

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But still, nature is beautiful und we spot leafcutter ants, wild bees, and birds. After a climb we finally see the ocean, huge rocks with a oft surface, and wide sandy beaches. The walk continues parallel to the shore. At an inland lagoon there is a sign that warns visitors against caimans. And indeed we spot a large caiman hidden behind a few rocks. Most tourists don’t notice the majestic animal. We continue walking to the beaches. They are packed with people. Unlike in the pictures from the guidebook or the internet. I anticipated that beforehand and seeing the masses I am happy we are only going for a daytrip and decided against spending several nights here. The camping areas look like refugee camps anyway.

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I know the pictures make it look as if it was chilly. But no. It is pretty hot and humid though. You might think the ocean is warm as well regarding the fact that it is the Caribbean and we’re not far from the equator. In fact the water is icy. And the sea is rough. Not much point in snorkeling here. Without all the visitors the beaches would indeed be amazingly beautiful. So now they are just pretty nice. I think I would enjoy it more if I did not hear the constant babbling about U.S. politics in German language from the guys next to us. As we have to walk back all the way we do not stay too long.

We catch the bus back to Santa Marta. There is a sudden stop at a check-point where all passengers are asked to provide their ID cards for a detailed check. Only we two foreigners are not asked. Now we experience positive discrimination. However I would have preferred to pay the lower entrance fee and presenting my passport instead. At the next stop a man enters the bus with a rooster in his hand and he takes the seat next to us. He keeps petting and calming the animal which is nice but I suspect the rooster is just preparing for his next cockfight.

I am glad to have seen and experienced Tayrona but it was certainly not an undisturbed experience.

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Du bist nicht allein. Nein, nein, das ist nicht als beschwichtigende Beruhigung gedacht. Es ist eine Warnung. Das ist, was mit all den wunderschönen Orten auf der Welt passiert, wenn sie bekannt und beliebt werden. Der Parque Tayrona im Norden Kolumbiens ist da keine Ausnahme. Er ist immerhin der meistbesuchte Nationalpark des Landes.

Der so um Lässigkeit bemühte Mitarbeiter unseres Hotels wollte uns eigentlich erklären, wie wir zum Nationalpark kommen, aber er scheint es wieder vergessen zu haben. Irgendwie habe ich auch so ein Gefühl, dass wir ohne seine Erklärungsversuche besser dran sind und recherchiere lieber im Internet. Wir finden auch ohne Probleme den belebten Markt in Santa Marta, wo die Busse abfahren sollen. Der Bus wartet schon und nach einer Stunde erreichen wir den Parkeingang. Hier ist es bereits ziemlich überfüllt. Die meisten Touristen sind Kolumbianer, aber auch viele Ausländer kann man erspähen. Wo haben die sich eigentlich die ganze Zeit versteckt? In Santa Marta haben wir kaum ausländische Touristen gesehen. Die Eintrittskarten zu erwerben dauert eine Ewigkeit und ist mit einem chaotischen Prozess verbunden. Ausländische Besucher bezahlen mindestens das Dreifache wie Kolumbianer. Diese Diskriminierungspolitik hinterlässt bei mir immer ein schales Bauchgefühl.

Das erste Stück im Park fahren wir mit dem Minibus. Dann beginnt endlich der eigentliche Wanderweg im dichten grünen Dschungel. Den Pfad kann man kaum verfehlen. Er ist auch gut gewartet. Was mich allerdings von Anfang an nervt sind die Menschenmassen. Natürlich sind wir irgendwie draußen in der Wildnis. Aber genau vor uns läuft eine Großfamilie im Schneckentempo. Vorbei kommt man auch nicht, weil der Weg zu eng ist und den Leuten ist es auch egal, ob sie andere behindern oder nicht. Hin zu kommt, dass wir von hinten von schnelleren Gruppen bedrängt, die auch weiter wollen. Ich hätte lieber niemanden vor und niemanden hinter mir. Und selbst wenn – warum können sie sich nicht ruhig verhalten und die Natur genießen? Sie unterhalten sich lieber lautstark oder schreien sich übers Telefon an. Diesen lauten Gruppen und Großfamilien scheine ich aus irgend einem Grund auf der ganzen Welt zu begegnen.

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Und dennoch, die Natur ist atemberaubend schön und wir entdecken Blattschneiderameisen, wilde Bienen und bunte Vögel. Nach einem kleineren Anstieg sehen wir schließlich das Meer, große, glattgeschliffene Felsen und weite Sandstrände. Der Wanderweg verläuft parallel zur Küste weiter. An einer Lagune am Strand ist ein Schild, das Besucher vor Kaimanen warnt. Und tatsächlich entdecken wir einen ziemlich großen hinter ein paar Felsen. Die meisten Besucher bemerken das majestätische Tier gar nicht. Wir laufen weiter zum Strand. Der ist vollgestopft mit Menschen. Gar nicht so, wie es auf den Fotos im Reiseführer und im Internet aussieht. Das habe ich vorher schon vermutet und beim Anblick der Massen bin ich ganz froh, dass wir nur eine Tagestour machen und nicht mehrere Nächte hier verbringen. Die Zeltplätze wirken sowieso eher wie Flüchtlingslager.

Auf den Bildern wirkt es, als ob es kälter wäre. Aber eigentlich ist es recht heiß und schwül. Man sollte denken, dass auch das Meer warm wäre, hier in der Karibik unweit vom Äquator, aber ausgerechnet der Ozean ist eisig. Und die See ist rau. Schnorcheln macht da keinen Sinn. Ohne die ganzen Besucher wäre es wirklich umwerfend zauberhaft hier, so ist es einfach nur ganz nett. Ich könnte das Ganze mehr genießen, wenn unsere Nachbarn am Strand sich nicht lautstark auf Deutsch über amerikanische Politik unterhalten würden. All zu lange bleiben wir nicht, da wir den ganzen Weg auch wieder zurück laufen müssen.

Wir erwischen den Bus zurück nach Santa Marta. Plötzlich halten wir an einem Checkpoint und alle Passagiere werden gebeten, ihre Ausweispapiere für eine gründliche Inspektion den Beamten zu übergeben. Alle außer wir zwei Ausländer. Jetzt erleben wir auf einmal positive Diskriminierung. Aber mir wäre es schon lieber gewesen, ich hätte meinen Pass gezeigt und hätte dafür einen geringeren Eintrittspreis im Park gezahlt. Bei der nächsten Gelegenheit steigt ein Mann mit einem Hahn auf dem Arm ein und setzt sich neben uns. Er streichelt und beruhigt das Tier. Wirkt ja ganz nett, aber ich fürchte er wird nur auf den nächsten Hahnenkampf vorbereitet.

Ich bin sehr froh, in Tayrona gewesen zu sein, aber es war ganz sicher kein komplett ungetrübtes Erlebnis.

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Colombia’s got talent. Kolumbien sucht den Superstar. Colombia tiene talento.

From Bogotá we fly to Santa Marta at the Caribbean coast of Colombia. Bogotá was rather chilly due to the altitude. Santa Marta feels like summer. 31 degrees celcius. Our accommodation place is kind of weird. There is no sign outside indicating this is a hotel, but we decide to ring the bell, hoping we would not cause trouble and wake up some innocent neighbours. It works out well however.

The interior of the place is a mixture between a cool boutique hostel and how I imagine the living room of Imelda Marcos: weird low old-school chairs and old clocks which do not only show the wrong time but make a loud noise every hour, at 15.17, 16.17, 17.17 and so on. I hated these things as a kid when we visited older people’s homes and I still hate it now. We are greeted by a young lad who tries to play cool. There are so many awkward and odd situations in this hostel. He plays uber-relaxed while we just want to pay our room, get the wifi key and prefer to be left alone.

Our conversations are like this: In the morning I sit down on one of the weird low chairs in the kitchen. He does not react. I look a bit around and wait. “Oh, you want breakfast?!”. Yes, I do. That’s why I’m here. I’m only thinking the last part. It takes quite a while until he manages to find everything in the kitchen and prepare something. He brings some eggs. I say “Gracias”, he replies “Good morning”. In the afternoons or while I take a shower in the common bathroom, I can hear him and the other staff boys singing loudly with passion in high soprano to Beyonce songs, missing every single note. Colombia’s got talent.

img_6354The city of Santa Marta is not that big. Nevertheless the heat, the Caribbean noises, and life on the streets are overwhelming at first compared to Bogotá, but we get used to it quickly. Actually it is quite nice here. A charming pedestrian zone, small parks, cafés, restaurants, a few historical buildings and churches.

And there is even a beach directly attached to the city center. It does not look too bad. Many tourists stay in ugly appartment and condominium high-rise suburbs for the beach, so I am quite happy we don’t have to go to these wealthy tourist ghettos to take a dip in the sea. When we decide to sunbathe and swim there, we experience some local flavor. It is never really quiet. A bunch of teenagers is playing football, the “real” European/South American football, right at the place where we just want to relax. Yet I approve their play as they always manage to never hit any of the people not involved – in stark contrast to playing kids in Germany at the beach where every once in a while the ball bumps into the heads of tranquil sunbathers lying innocently on their blankets. Colombia’s really got talent.

In the evening we watch an impressive Hare Krishna procession. A quite large group of young guys and women move through the streets in Indian clothing making a lot of noise. The mix of Indian dances and Latin passion is intriguing. Their moves involve so much energy and joy. I’ve never seen it like this before. Yoga and Indian spirituality seems to be quite a thing here in Santa Marta. The next day we find a lovely vegan Indian-style food place where Yoga sessions are also offered. I really enjoy Santa Marta.

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Von Bogotá fliegen wir weiter nach Santa Marta an die Karibikküste. Im Hochland von Bogotá war es eher kühl. Santa Marta fühlt sich hingegen wie Sommer an. 31 Grad. Unsere Unterkunft ist ziemlich schräg. Draußen hängt gar kein Schild, dass es sich um ein Hotel handelt. Wir klingeln trotzdem und hoffen, dass wir nicht irgendwelche ahnungslosen Nachbarn belästigen. Es funktioniert.

Drinnen wirkt es wie ein Mix aus einem schicken Boutique-Hostel und so, wie ich mir das Wohnzimmer von Imelda Marcos vorstelle: komische altbackene Sessel und Standuhren, die nicht nur falsch gehen, sondern jede Stunde einen lauten Gong abgeben, um 15.17, 16.17, 17.17 Uhr und so weiter. Diese unheimlichen Dinger habe ich schon als Kind gehasst, wenn wir bei älteren Leuten zu Besuch waren. Und ich hasse sie noch immer. Wir werden von einem jungen Typen begrüßt, der sich übermäßig cool und lässig gibt. Mit ihm und dem Hostel erleben wir schon ziemlich komische Situationen. Er macht einen auf überentspannten Macker. Wir wollen hingegen nur unser Zimmer bezahlen, das Passwort fürs Internet und ansonsten unsere Ruhe haben.

Unsere Begegnungen sind meistens so: Am Morgen setze ich mich auf einen dieser Oma-Stühle in der Küche. Er reagiert auf nichts. Ich schaue mich gelangweilt um und warte auf eine Reaktion. Oh, ich will Frühstück?! Ja, natürlich, genau deswegen sitze ich hier rum. Er braucht eine ganze Weile, um sich in der Küche zurecht zu finden und etwas zuzubereiten. Er bringt die Rühreier. Ich bedanke mich mit “Gracias”, worauf er mit “Good morning” antwortet. So seltsam verlaufen irgendwie alle unsere Gespräche. Nachmittags oder während ich im Gemeinschaftsbad dusche, kann ich ihn und die anderen angestellten Jungs leidenschaftlich in Sopranstimme zu Beyonce-Liedern singen hören. Keiner trifft irgend einen Ton richtig. Kolumbien sucht den Superstar.

Santa Marta ist keine wirklich große Stadt. Trotzdem sind die Hitze, die karibische Geräuschkulisse und das Straßenleben anfänglich überwältigend im Vergleich zu Bogotá. Aber wir gewöhnen uns schnell daran. In der Tat ist es recht nett hier. Eine hübsche Fußgängerzone, kleine Parks, Cafés, Restaurants, einige historische Gebäude und Kirchen.

Es gibt sogar einen Stadtstrand. Der sieht gar nicht mal so übel aus. Viele Badetouristen bleiben lieber in wohlhabenden Vororten mit scheußlichen Bettenburgen, daher bin ich ganz froh, dass wir dort nicht hinmüssen, um mal ins Wasser zu gehen. Wir bleiben eine Weile zum Sonnen und Baden. Dabei gibt es etwas Lokalkolorit zu bestaunen. Und wirklich ruhig ist es natürlich nicht. Ein paar Jugendliche spielen Fußball, genau an der Stelle, die wir uns zum Entspannen ausgesucht haben. Aber ich muss anerkennend zugeben, dass ihr Ball und ihre Füße uns nicht erwischen und sie elegant ihr Spiel beherrschen. Im krassen Gegensatz zu spielenden Kindern in Deutschland, bei denen man sich sicher sein kann, beim Sonnenbaden immer mal wieder von einem Ball getroffen zu werden. Kolumbien sucht nicht nur Superstars, sondern hat auch Supertalente.

Am Abend bestaunen wir eine Hare-Krishna-Prozession. Eine recht große Gruppe junger Typen und Frauen jeden Alters bewegt sich in indischem Fummel durch die Straßen und macht eine Menge Lärm. Der Mix aus indischen Tänzen und lateinamerikanischer Leidenschaft ist faszinierend. Sie bewegen sich mit soviel Energie und Freude. Das habe ich so noch nie gesehen. Yoga und Hindu-Spiritualität scheinen hier angesagt zu sein. Denn am nächsten Tag finden wir auch gleich ein wunderbares veganes Restaurant mit indisch angehauchten Essen, wo auch Yoga angeboten wird. Santa Marta macht Freude.

Die besten Ziele in Südostasien 2016.

Auf unserer 7-monatigen Reise durch 9 Länder in Südoastasien haben wir so viele wunderbare Ziele besucht und es ist schon schwer zu sagen, welches das beste Erlebnis war. Über die Großstädte habe ich schon einen separaten Artikel auf Englisch geschrieben, aber diese sind nicht die eigentlichen Höhepunkte der Region. Natürlich sind die Geschmäcker verschieden und im Gegensatz zu anderen Reiseblogs sind sonst so beliebte Ziele wie die Strände Thailands, Orte in Laos, die Halong-Bucht oder Hanoi in Vietnam gar nicht auf meiner Liste vertreten.

Das sind meine Top 10 Reiseziele mit einer guten Mischung aus Strand und Inselparadiesen, Bergen und Vulkanen, gemütlichen Städtchen und beeindruckenden Tempeln. 

1. Vulkane | Indonesien

 

Ich kann mich gar nicht recht entscheiden, ob nun der Lokon auf Sulawesi, der Bromo oder der Ijen auf Java den bleibendsten Eindruck auf der Reise hinterlassen haben. All diese Vulkane stellen Verbindungspunkte zu den gewaltigen Kräften im Erdinnern dar. Man kann es fühlen, hören und riechen. Sie zu besteigen ist nicht nur ein tolles Abenteuer mit einer fantastischen Aussicht, sondern auch eine spirituelle Erfahrung – direkt mit dem Erdinnern verbunden und doch kommt man sich wie auf einem anderen Planeten vor.

2. Yogyakarta mit Prambanan und Borobodur | Java, Indonesien

 

Die Stadt Yogyakarta ist ein kulturelles Zentrum und ein echter Schatz für Rucksackreisende in Indonesien. Die ganze Insel Java wird von Reisenden im Vergleich zu Bali eher stiefmütterlich behandelt. Yogyakarta verbindet seine kulturellen Reichtümer mit dem Flair einer traditionellen indonesischen Stadt und ist dabei dennoch nicht zu einem überfüllten und überentwickelten Pauschaltouristenmoloch verkommen. Neben der angenehmen Aufenthaltsqualität, einem Sultanspalast und der Batik-Textilkunst befinden sich auch zwei gewaltige antike UNESCO-Welterbestätten in der näheren Umgebung: Die monumentale buddhistische Pagode von Borobudur und die majestätischen Tempel von Prambanan, die größten hinduistischen Tempel Indonesiens.

3. Bantayan | Cebu, Philippinen

 

Bantayan ist ein Inselparadies. Die Strände sind vom Feinsten, sprichwörtlich – weißer Sand, gute Möglichkeiten zum Schwimmen, keine Felsen im Wasser. Der Strand befindet sich direkt am verschlafenen Städtchen Santa Fe. Man muss nur aus dem Hotel rausschlendern und schon ist man da. Außer zu Weihnachten und Ostern ist die Insel ruhig und friedlich. Und dank der Auslandsdeutschen und anderer Expats gibt es dennoch etliche nette Restaurants und Bars auf der Insel. Kein Wunder, dass die Menschen gerne hier alt werden wollen. Krawallige Partys oder junge Tanzwütige sucht man hier vergebens. Hier liegt man einfach in der Sonne, geht ins Wasser und entspannt sich in einer wunderbaren Umgebung.

4. Bagan | Myanmar

 

Ehrlich gesagt war Myanmar im Großen und Ganzen eine ziemliche Enttäuschung, mit einer großen Ausnahme: Bagan mit seinen tausenden von buddhistischen Stupas, die auf der Ebene des Ayeryarwaddy-Flusses verstreut erbaut wurden. Der Anblick ist magisch, ganz besonders bei Sonnenuntergang. Man fühlt sich wie in einer anderen Zeit und in einer Märchenwelt. Man kann etliche Tage damit verbringen, die verschiedenen Pagoden mit dem Fahrrad oder dem Elektromoped zu erkunden und hat dennoch nur einen Bruchteil dessen erkundet, was es hier errichtet wurde. Trotz seiner Einmaligkeit ist Bagan noch nicht all zu überfüllt und bietet eine angenehme touristische Infrastruktur, die in Myanmar alles andere als selbstverständlich ist.

 5. Sagada | Luzon, Philippinen

 

Auf den ersten Blick könnte die Gegend um Sagada mit ihren Wäldern und Hügeln auch irgendwo im Elbsandsteingebirge in Deutschland liegen. Das ist aber gar nicht weiter schlimm. Sagada war sogar einer der angenehmsten Bergorte auf unserer Reise durch Südostasien. Was den Ort so besonders macht, ist seine einzigartige Bestattungskultur – man kann Särge in Höhlen und von Felswänden herabhängend bestaunen – und die Möglichkeit zum Erkunden von Höhlen, was letztlich eine der aufregendsten Abenteuer meines Lebens war. Hinzu kommen noch wunderschöne Reisterrassen und nahe gelegene Wasserfälle.

6. Ubud | Bali, Indonesien

 

Bali ist wahrscheinlich das erste “klassische” Reiseziel in dieser Liste, und das zu Recht. Die Insel gehört zu den Zielen, die mir enorm gut gefallen, obwohl sie recht voll und bei den verschiedensten Typen von Touristen beliebt sind. Ubud ist das unbestrittene spirituelle Zentrum der Insel mit seinen Tempeln, Wellnessbädern, klassischer Musik und Tanz, Yoga und Meditation, indonesischem Essen aus ökologischem Anbau, vegetarischen Kochkursen und Reisfeldern – ein Himmel auf Erden für Menschen, die gerne ihre spirituelle Seite erkunden möchten. Ich war schon drei Mal in Ubud und würde dennoch immer wieder etwas Neues in dieser Stadt entdecken.

7. Bunaken | Sulawesi, Indonesien

 

Wenn man die Insel Bunaken nach ihren Strand- oder Inselparadiesqualitäten beurteilen würde, käme sie nicht übermäßig gut weg. Immerhin ist es recht ruhig und man kann wunderbar die Mangroven erforschen. Der wahre Schatz der Insel befindet sich unterhalb der Wasseroberfläche – die Riffe und Unterwasserwände um Bunaken gehören zu den besten Tauch- und Schnorchelplätzen der Welt. Beim Schnorcheln entdeckt man eine Menge bunter Fische und eine große Vielfalt an Korallen. Ich habe unzählige Schildkröten gesehen und es gibt auch große Fische wie Mantarochen. Als Taucher sieht man noch ein wenig mehr, wie bunte Nacktschnecken oder sogar Seepferdchen.

8. Siem Reap und Angkor Wat | Kambodscha

 

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Die antiken buddhistisch-hinduistischen Tempel von Angkor Wat sind weltberühmt und der Anblick verschlägt einem den Atem. Man könnte ein ganzes Leben damit verbringen, die Tempel zu erkunden und wäre immer noch nicht fertig damit. Selbst wenn man sich auf die wichtigsten Sehenswürdigkeiten beschränkt, kann man nach wenigen Tagen die Tempel nicht mehr auseinander halten, weil es einfach so viele waren. Klar, es ist heiß, teuer und überfüllt, aber das ist es wert. Die nahe gelegene Stadt Siem Reap ist ein wichtiger Knotenpunkt und ein bedeutsamer Touristenort in Kambodscha. Es lässt sich dort erstaunlich gut aushalten. Man kann die Tage in französischen Bäckereien, in kambodschanischen und internationalen Restaurants verbringen. Und wenn es sich ausgetempelt hat, gibt es Wellnessmöglichkeiten, Yoga und Meditationszentren wie das wunderbare Hariharalaya.

9. Batad | Luzon, Philippinen

 

Wie auch Angkor Wat gehören die Reisterrassen von Batad zum UNESCO-Weltkulturerbe. Das Volk der Ifugao erschuf diese Terrassen vor 2.000 Jahren. Die Terrassen in unzähligen Grünschattierungen sind ein Wahrzeichen Südostasiens, nicht nur wunderschön anzusehen, sondern auch ein kulturelles Symbol, das auf die Bedeutung des Reisanbaus hinweist.

10. Togian-Inseln | Sulawesi, Indonesien

 

Diese Inseln im Golf von Tomini, der von der größeren Insel Sulawesi umschlungen wird, sind nicht einfach zu erreichen, aber es ist die Mühe und den weiten Weg wert. Dörfer von Seenomaden, Privatstrände, Dschungel, Abgeschiedenheit, gute Tauch- und Schnorchelplätze. Auf diesen Inseln kann man die großen und kleinen Sorgen der Welt vergessen.

Ziele, die es fast auf die Liste geschafft hätten

 

Ich habe mich auf den Gili-Inseln in Indonesien sehr gut entspannt. Gili Meno war die beste der drei Inseln, Gili Air kommt an zweiter Stelle. Die spanisch-koloniale Architektur und Atmosphäre in der philippinischen Stadt Vigan haben mich sehr positiv überrascht, der kulturelle Reichtum der Stadt wird sich sicher bald rumsprechen. Der Aufenthalt auf der Insel Koh Ta Kiev in Kambodscha war schon eine kleine Robinsonade und ich hatte viel Spaß an Stränden von Sihanoukville auf dem Festland.

Es bleibt festzuhalten, dass sich die meisten Ziele auf meiner Liste in Indonesien befinden. Die Philippinen sind auf dem zweiten Platz und Kambodscha auf dem dritten. Das spiegelt auch meine Präferenzen wider, wenn ich die Länder in eine Reihenfolge bringen müsste.

Einverstanden mit dieser Liste? Wenn nicht, würde ich gerne einen Kommentar darüber lesen, wem warum welcher Ort in Südostasien am besten gefallen hat. 

The Best Places to visit in South East Asia.

Having traveled 7 months through 9 countries in South East Asia we have seen many awesome places and it is hard to decide which was the best experience. I have already written an article on big cities but these are not the true highlights of the region. Tastes are different and contrary to many other travel blogs you will not find Thai beaches, Laos, Halong Bay or Hoi An in Vietnam on this list.

These are my top 10 places which are a good mixture of beach and island paradises, mountains and volcanoes, pleasant towns and awe-inspiring temples.


1. Volcanoes | Indonesia

I could not decide whether Mount Lokon on Sulawesi, the Bromo or the Ijen on Java was the most impressive volcano on this journey. All these volcanoes connect directly to the powerful forces of earth beneath our feets. You can feel it, you can hear it, you can smell it. They are not only an adventure to climb and a great sight, but it is also a deeply spiritual experience – so close to the inner core of earth and yet the surroundings made me feel like being on another planet.

2. Yogyakarta with Prambanan and Borobodur | Java, Indonesia

The city of Yogyakarta is a cultural center and a real gem for the backpacker in Indonesia. The whole island of Java is often overlooked in favor of other places like Bali. Yogyakarta combines its treasures with the flair of a traditional Indonesian city and still is not a crowded and overdevelopped package tourism place. It is not only pleasant to stay, has a Sultan’s palace and is the epicenter for Batik clothes – it also offers two impressive ancient UNESCO world heritage sites in its vicinity: The huge Buddhist stupa of Borobudur and the majestic temples of Prambanan, the largest Hindu temples in Indonesia.

3. Bantayan | Cebu, Philippines

Bantayan is an island paradise. Its beaches are of supreme quality, fine white sand, the swimming is lovely, no rocks. And the beach is situated directly on the shores of the tranquil small town of Santa Fe, just walk out of your hotel and you are there. Except for christmas and easter the place is peaceful and quiet. And still – thanks to the expat community – there is a good choice of restaurants and bars on this island. No wonder why people choose to get old here. You will not find noisy parties or a young crowd here. It is just a place to sunbathe, swim, and relax in beautiful surroundings.

4. Bagan | Myanmar

To be honest, Myanmar in the whole was one of the few disappointments on our journey, with one big exception: Bagan and its thousands of Buddhist stupas scattered a long a wide plain close to the Ayeyarwaddy river. The views are magical, particularly at sunset. It looks like being in another time – in a fantasy world. You can spend days exploring the different pagodas by bicycle or electric scooter and still you have covered only a fraction of what is built there. Despite its awesomeness Bagan is not yet too crowded and offers a pleasant tourist infrastructure which cannot be taken for granted in Myanmar.

 5. Sagada | Luzon, Philippines

At first, the area around Sagada looks like a average place with forests and hills in Germany, not like a wild exotic place. This is no disadvantage, actually it is one of the most pleasant hill stations we found in South East Asia. What makes it so special is the unique burial culture – you can see coffins in caves and hanging from rocks – and the possibility of exploring caves which was one of the most exciting adventures in my life. Adding to this, you find beautiful rice terraces and waterfalls close.

6. Ubud | Bali, Indonesia

Bali is probably the first “classic” popular travel destination on this list, and deservedly so. The island belongs to the places I still love despite being crowded and extremely popular with all kinds of tourists. Ubud is the undisputed spiritual center of the island with temples, spas, classical music and dance, yoga and meditation studios, organic Indonesian restaurants, vegetarian cooking classes, rice paddies – it is a heaven on earth for people who like to explore their spiritual side. I went to Ubud three times already and would still find so much new to experience and do in this town.

7. Bunaken Island | Sulawesi, Indonesia

If you judged Bunaken by its beaches or paradise island qualities, it would not rank too well. However it is a calm island and the mangroves are great to explore. The real treasures of Bunaken are beneath the water surface – the reefs and drop-offs around Bunaken are premium world-class diving and snorkeling sites. A snorkeler will experience a lot of colorful fish, a great variety of corals, I spotted countless turtles and there are big fish like manta rays. Divers see even more like colorful nudibranches or sea horses.

8. Siem Reap and Angkor Wat | Cambodia

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The ancient Buddhist-Hindu temples of Angkor Wat are world-famous and simply awe-inspiring. Exploring the whole area would require a lifetime, but even restricting yourself to the most important sites keeps yourself busy for days until you cannot distinguish all the temples anymore. For sure, it is hot and expensive and crowded, but it is worth it. The nearby city of Siem Reap is an important city and tourist hub in Cambodia. It is a surprisingly pleasant place to stay and to spend the days in French bakeries and local or international restaurants. And if templed out, there are spas and yoga and meditation retreats like the wonderful Hariharalaya.

9. Batad | Luzon, Philippines

Like Angkor Wat, the rice terraces of Batad are a UNESCO world heritage. The Ifugao people constructed these terraces 2.000 years ago. These terraces in more than fifty shades of green are iconic to South East Asia, not only beautiful to look at but culturally important showing what the cultivation of rice means to the region.

10. Togian Islands | Sulawesi, Indonesia

These islands in the Gulf of Tomini surrounded by the larger island of Sulawesi are hard to reach, but it is definitively worth the hassle and the long way. Sea gypsy villages, private beaches, jungle, remoteness, and good places for snorkeling and diving. These islands are truly a place to forget about the big world and all its troubles.

Honorable Mentions

I had a relaxed beach time on the Gili Islands in Indonesia. Gili Meno is the best, Gili Air second. The Spanish colonial architecture and the atmosphere in the Philippine city of Vigan were a nice surprise, I guess its treasures will soon be more known among foreign tourists. Staying on the island of Koh Ta Kiev in Cambodia was a special Robinson adventure, and I enjoyed the mainland beaches in Sihanoukville a lot.

It is fair to say that the majority of the amazing places on this list are located in Indonesia, the Philippines come second and Cambodia third. This reflects also my preference if I had to rate the countries.

Do you agree with this list? If not, I would be happy to read a comment about your favorite place in South East Asia.

Last Stop: Kuta Beach. Letzter Halt: Der Strand von Kuta.

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Now we are back in Kuta enjoying the wide sandy beach. The waves are massive and it is great fun to have them splash against your body. Being a really touristy place Kuta offers also amenities like Cafes, Frozen Yoghurt outlets and Italian pizzerias. And this town is noisy, full of motorcycles and too many booze-and burger-hungry tourists who look like they have already had too much of what they are craving for. I got used to it. I do not mind.

Six years ago I did not know I would see Kuta beach again in 2015 und 2016. Somehow it became a symbol to me for the entry and leaving point into this great country of Indonesia. We spent more than 10 weeks in this country on our journey. Tomorrow will be the last day in Indonesia before taking the plane to Istanbul in the evening. I will be home soon. This trip is going to end but the voyage continues.

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Wir sind zurück in Kuta und genießen den breiten Strand. The Wellen sind gewaltig und es ist ein Riesenspaß, sich gegen sie zu werfen. Als ausgewachsener Touristenort bietet Kuta Annehmlichkeiten wie Cafes, Frozen-Yoghurt-Läden und italienische Pizzerias. Und die Stadt ist laut, voll von Motorrädern und zu vielen alkohol- und futtersüchtigen Touristen, die so aussehen, als ob sie schon zuviel von dem hätten, was sie so begehren. Ich habe mich dran gewöhnt. Es stört mich nicht.

Vor sechs Jahren war mir noch nicht klar, dass ich den Strand von Kuta 2015 und 2016 wiedersehen würde. Für mich ist es ein Symbol geworden für den Start- und Endpunkt einer Reise in dieses wunderbare Land. Wir haben auf dieser Reise mehr als 10 Wochen in Indonesien verbracht. Morgen ist unser letzter Tag, bevor es am Abend mit der Flugzeug nach Istanbul geht. Ich bin bald wieder zu Hause. Der Ausflug nach Südostasien ist so gut wie vorüber, aber die Reise geht weiter.

Sentimental Sunset Sadness. Sentimentale Sonnenuntergänge & Schwermut.

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The scenery is idyllic and laid-back in Amed. Black sand beaches, a quiet village, the mighty Agung volcano in the background, Bali’s holiest and highest mountain with an altitude of more than 3,000 meters. Days at the beach pass quickly. Snorkeling is some of the most rewarding in the region, some anemone fish, many bigger fish and colorful corals. Not as perfect as in Bunaken or the Togians, but much better than the coral graveyards of the Gili islands.

And yet luck is not really on my side. After the credit card fraud days ago, my shoes were stolen last night from our terrace. Who steals slightly stinking used sneakers?! I liked these shoes but the loss itself does not bother me as much as the fact that shoes my size are hard to get, in this part of the world nearly impossible. And I hate shopping for clothes and shoes.

This occasion puts me in a sad mood again. And the fact we are returning to Germany soon amplifies this state. It is not that I am not looking forward to some people or things, but all the bureaucratic trouble and other hassle of transitioning back into live at home scares me. Sitting silently at the beach meditating does not really change these emotions. And watching the sunset up from the viewpoint only adds sentimental flavors. I decide not to fight these feelings. After all, they are a part of the journey of life.

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Die Landschaft ist idyllisch. Amed ist ein gemütlicher Ort: Schwarzer Sandstrand, der mächtige Agung-Vulkan im Hintergrund, Balis heiligster und höchster Berg mit einer Höhe von mehr als 3.000 Metern. Die Tage am Strand ziehen schnell vorüber. Schnorcheln ist hier wirklich lohnend, mehr als an anderen Orten der Region. Es gibt Anemonenfische, größere Fische und farbenfrohe Korallen. Nicht ganz so perfekt wie in Bunaken oder den Togians, aber deutlich schöner als die Korallenfriedhöfe auf den Gilis.

Und doch ist das Glück nicht wirklich auf meiner Seite. Nach dem Ärger mit der Kreditkarte vor ein paar Tagen sind letzte Nacht meine Schuhe von unserer Terrasse geklaut worden. Wer in der Welt klaut leicht müffelnde, benutzte Turnschuhe?! Ich mochte die Schuhe schon, aber der Verlust an sich bedrückt mich nicht so sehr wie die Tatsache, dass Schuhe in meiner Größe schwierig zu finden sind, in diesem Teil der Welt eigentlich unmöglich. Und ich hasse den Prozess des Schuhekaufens.

Diese Begebenheit versetzt mich wieder in eine traurige Stimmung. Die wird noch dadurch verstärkt, dass wir bald nach Deutschland zurückkehren. Es ist ja nicht so, dass ich mich nicht auf Menschen und Dinge zu Hause freue, aber der ganze kommende bürokratische und  wiedereingliederungsbedingte Ärger gruselt mich. Am Strand zu sitzen und zu meditieren ändert das auch nicht. Ich betrachte den Sonnenuntergang vom Aussichtspunkt und das führt auch nur dazu, dass ich zudem noch ganz sentimental werde. Ich beschließe, nicht dagegen anzukämpfen. Auch diese Emotionen sind schließlich Teil der Reise des Lebens.

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