Andalucia short city guide: Seville, Málaga, Granada, Córdoba. How do the cities compare to each other?

Andalucia is a fascinating region in Europe filled with history and good food, pleasant cities and a friendly climate. The main draw for cultural visitors are the cities. Some of them belong to the largest in Spain. Especially if you are short on time, you want to know which has the most to offer and what to expect depending on your preferences. I am going to give a brief overview of the cities from a backpacker’s perspective comparing the four cities in different categories.

Size

  1. Seville: 4th largest city in Spain. ~ 700,000 inhabitants
  2. Málaga:  6th largest city in Spain. ~ 570,000 inhabitants
  3. Córdoba: ~ 330,000 inhabitants
  4. Granada: ~ 230,000 inhabitants

Importance

All of the cities have a lot of contemporary and historical significance.

  • Seville: Capital of Andalucia.
  • Málaga: One of the most important airports in Spain. Start-off point for package tourism. Port.
  • Córdoba: Capital of Al-Andalus and the Emirate and Califate of Córdoba (711-1236)
  • Granada: Last outpost of the Moorish rulers in Spain. The Emirate of Granada fell in 1492.

Transport and airports

  1. Málaga: Main gateway to Andalucia. 4th busiest airport in Spain. Served by a lot of carriers. The airport is well connected to the city by train and bus. The bus terminal and main train station are not too far from the center. High-speed AVE trains run from the city.
  2. Seville: Second most important airport in Andalucia. Served by a number of cheap carriers and some other European airlines as Lufthansa or British Airways. The bus terminal is conveniently located close to the historical center, the train station is a bit further away, but not too much. Connected to the AVE network.
  3. Córdoba: Tiny airport of almost no significance. Bus and train station are within reasonable walking distance from the center. AVE trains serve the city.
  4. Granada: Third most important airport in Andalucia, passenger numbers and connections are rapidly growing. The train station is a bit outside of the center, no AVE trains. The main bus terminal is located even further out and you need to take a local bus to get to the center. Or the tram which is scheduled to be opened any time soon.

Main tourist draws

Each of the cities deserves a visit and besides the main draw there a always lots of churches and lovely old town centers. They all have a large cathedral and a fortress in common, mostly known as Alcazaba or Alcázar.

  • Seville: The largest historical center in Spain, the 3rd largest in Europe. A lot to explore. Single buildings which blow your mind: The huge cathedral. And the Alcázar.
  • Córdoba: The central building is the impressive Mezquita, the mosque-cathedral with its distinctive red-white arches. Lovely old town, especially the Jewish quarter with its narrow alleys.
  • Granada: Of course – the Alhambra palace. The old Moorish quarter of Albaicín should also be on your agenda.
  • Málaga: It has a nice historical center as well, as it has a cathedral and a fortress, but after all the sightseeing it’s the beach and the harbourfront that set it apart.

Prices

All of Andalucia is comparatively cheap, especially if you come from more expensive parts of Europe like the UK or Scandinavia. Entrance to main tourist sites is often around 10 Euro. You can find hostel private rooms for 35 to 50 Euro a night, dorm beds between 12 and 20 Euro. Food is very cheap. Unlike in Italy the coffee is even about 1 Euro (or 1.20) when you sit down in a cafe. Tapas are sometimes free with an alcoholic drink, if not expect to pay 2 Euros for each in average. The difference between the cities is marginal:

  1. Córdoba (cheapest)
  2. Granada
  3. Seville
  4. Málaga (most expensive)

Other tourists

You will quickly notice that you won’t be alone and sometimes other tourists can be quite annoying, especially if they come in large groups or with large noises.

  1. Seville: Crowded, but a good a mix of Spanish and international tourists from all age groups.
  2. Granada: Expect lots of tour groups and pushing in the Alhambra. Many international tourists from overseas, mostly middle-aged or older people. In the rest of the city it is not too bad.
  3. Málaga: Not the average culturally interested old folks. Lots of beach goers. Many British, often bachelor groups, drunk and make a lot of noise.
  4. Córdoba: Average age: 30 to 40, however no 30 or 40 year old people there. Only large groups of retiree package tourists and school groups with young students forced to visit cultural sights. Many French, some Italians, Austrian, Germans. Being stuck behind or even in a group in the narrow alleys makes walking a pain sometimes.

Essential tip

  • Seville: Visit the Cathedral on Sunday. You avoid the queues and even if you don’t attend the mass, you can walk around in some parts for free.
  • Córdoba: Steer clear of tour groups and if you notice some groups clogging a path, try to go there later.
  • Granada: Book your tickets to the Alhambra some weeks in advance, otherwise you won’t probably see the Nazrid Palaces inside.
  • Málaga: Have some delicious Málaga ice-cream with raisins soaked in Málaga wine. It was invented in Casa Mira in the pedestrian zone, but is available in many ice-cream parlors around town.

8 reasons why Amed is the perfect low-key beach resort in Bali. 8 Gründe, warum Amed der perfekte ruhige Strandort in Bali ist.

While traveling through Bali I have seen different beach resorts like Kuta, Seminyak, Uluwatu, Sanur, Lovina, or Padang Bai. But for quiet-seeking nature lovers like me no place is nicer than Amed in the northeastern part of Bali. And there are reasons for it.

1. The Agung

The Agung is a volcano and Bali’s highest and holiest mountain. I can’t get enough seeing this majestic mountain in the backdrop of Amed’s coastline. It’s an almost spiritual experience.

2. The underwater fauna

The reefs just off the coast in Amed are the best you find around Bali, and better than in the Gili islands. Lots of corals, fish, sometimes even turtles. Some of the favorite spots are the reefs in Jemeluk Beach. You don’t need to book a boat tour, you find everything just when you go in the water. Amed is good for snorkeling and famous for free-diving. There are several apnoe diving schools here. In Lipah beach divers can see a Japanese wreck under water. Sometimes you can spot dolphins off the coast in Amed.

dav

3. The size

Amed is no big city like Kuta, but basically a long beach road. It’s big enough to have all important services like ATMs, lots of restaurants, warungs, yoga studios, or laundries, but it’s not a noisy booze-party destination. The nights at the beach are calm and relaxed.

4. The long beaches

The beach is volcanic black sand and pretty coarse. You find nicer material elsewhere in Bali. However Amed’s beaches are stretched out, they look nice and you often have lots of the beach for youself. So no packed crowds in small bays like for instance in Uluwatu.

5. The prices

Amed is not nearly as expensive as the Bukit peninsula in the south. For a reasonable price you can rent a villa or a bungalow directly at the beach. There are also affordable warungs along the main road.

edf

6. The water palace

The water palace of Tirta Gangga makes a nice stop on the way to Amed or going back. It’s more of a garden and contains elements of European gardens in baroque castles.

7. The sunsets

This goes along with number one. Every evening you can watch the sun set behind the mighty Agung. The best spot to watch it is from the hilltop close to Jemeluk beach.

8. A starting point to the Gili islands

Competing with the busier harbor of Padang Bai, you can also take the boat from Amed to the Gili Islands near Lombok. The journey on the sea is quicker, however I have to say that the boat companies are less reliable than those using Padang Bai. Generously plan ahead accordingly.

dav

Auf meinen Reisen durch Bali habe ich verschiedene Strandorte kennenlernen dürfen, wie beispielsweise Kuta, Seminyak, Uluwatu, Sanur, Lovina, oder Padang Bai. Aber für ruhe- und naturliebende Menschen wie mich gibt es keinen besseren Ort als Amed im Nordosten Balis. Und das aus guten Gründen.

1. Der Agung

Der Agung ist ein Vulkan und Balis höchster und heiligster Berg. Ich kann gar nicht genug davon bekommen, diesen majestätischen Berg im Hintergrund an Ameds Küste zu sehen. Es ist ein nahezu spirituelles Erlebnis.

2. Die Unterwasserfauna

Die Riffe vor der Küste Ameds sind die besten in Bali, und besser als auf den Gili-Inseln. Viele Korallen, Fische, manchmal auch Schildkröten. Zu den lohnendsten Schnorchelorten gehört das Riff am Jemeluk Beach. Man braucht keinen Bootsausflug zu buchen, sondern findet alles direkt am Strand. Amed ist super fürs Schnorcheln und bekannt für Apnoetauchen. Das Tauchen ohne Ausrüstung kann man hier an mehreren Tauchschulen erlernen. Am Lipah Beach gibt es unter Wasser für Taucher ein japanisches Schiffswrack zu bestaunen. Manchmal entdeckt man Delfine im Meer vor der Küste.

3. Die Größe

Amed ist kein großer Ort so wie Kuta, sondern besteht am Ende aus einer langgeschlängelten Straße am Strand. Der Ort ist immerhin groß genug, um alles zu finden, was man braucht: Geldautomaten, Restaurants, indonesische Warungs, Yoga und Wäschereien, aber dennoch ist Amed kein lauter Saufparty-Ort. Die Nächte am Strand sind ruhig und entspannt.

4. Die langen Strände

Der Sand ist schwarzer Vulkansand und recht kieselig. Auf Bali gibt es durchaus Strände mit besserer Sandqualität. Allerdings ist der Strand in Amed recht langgezogen und wirkt hübsch. Oft hat man ganze Strandabschnitte für sich alleine und muss sie nicht mit Horden anderer Touristen teilen wie beispielsweise an einigen Stränden in Uluwatu.

5. Die Preise

In Amed ist es nicht annähernd so teuer wie in der Bukit-Halbinsel im Süden. Für einen vernünftigen Preis kann man sich eine Vill oder einen Bungalow direkt am Meer mieten. Außerdem kann man in den Warungs am Straßenrand günstig essen gehen.

6. Der Wasserpalast

Der Wasserpalast Tirta Gangga gibt einen netten Zwischenstop auf dem Weg nach Amed oder zurück her. Es ist eigentlich mehr ein Garten und enthält Elemente europäischer Barockgärten.

7. Die Sonnenuntergänge

Das überlappt sich mit Punkt 1. Jeden Abend kann man Sonne hinter dem Agung untergehen sehen. Am besten lässt sich der Sonnenuntergang von der Anhöhe hinter dem Jemeluk Beach bewundern.

8. Ein Sprungbrett für die Gili-Inseln

Amed steht mit Padang Bai in Konkurrenz, wenn es darum geht, von Bali auf die Gili-Inseln nahe Lombok zu gelangen. Die Seestrecke von Amed ist prinzipiell kürzer als von Padang bai, allerdings sind die Betreiber der Boote nicht die zuverlässigsten, so dass man lieber ein wenig mehr Zeit einplanen sollte. 

sdr

Cost of Travel in South East Asia in 2016. Reisekosten in Südostasien 2016.

I haven’t made a post for a while but there was one thing that was missing concerning our great South East Asia trip. It’s my examination of the costs of the trip. Having worked in finance, investments, and budget control in my former job, this experience comes in handy. To make it short: I have lived on 35 Euro a day for the last months.

Of course the interpretation of this number depends on the premises. This number does not include: your costs you have back home for keeping your appartment or any kind of insurances. Also I did not include the cost for the initial flight to get from Europe to South East Asia. However all domestic flights within the countries are included as are the costs of visas. Concerning the costs of transport from one country to another I made a distinction: the blue bar shows the average daily costs including the costs of transport into the country. However this may be misleading as we stayed for a very short amount of time in cities like Singapore or Bangkok and the cost of the flight raises the average cost per day a lot more than in Indonesia where we stayed a lot longer. The green bar reflects this problem and is exclusive of the costs of the flight into the respective country.

budget_travel_sea
Average costs of travel per day in Euro.

Your costs will also depend on your travel style. We were two guys. As a solo traveller you’ll pay more as you cannot share a room or transport that easily. Our level of comfort varied a lot. We had very simple accommodations sometimes and were eating in food stalls but occasionally we had a kind of luxury bungalow and visited very nice restaurants.

Interpreting the bars and numbers, Indonesia clearly ranks as the cheapest country and also as the country with the best value you get for your money with less than 30 Euro a day. And it does not come as a surprise that the city states like Singapore and Hong Kong are the most expensive places. The shown costs in Hong Kong include a day trip to Macau. Of the countries with a larger territory, the Philippines are the most expensive. Cambodia appears as one of the more expensive countries, but actually it would rank similar to Indonesia or Vietnam if we had not participated in a one week yoga retreat and if we had not visited Angkor Wat with the heavy entrance fees. On the other hand Myanmar appears cheaper than in actually was because we were sick frequently and we were just recovering in the hotel room instead of spending money exploring the surroundings. Concerning food and accommodation Myanmar does not rank very well in terms of value for your money – you do not pay that much but what you get is of inferior quality compared to other countries.


Ich habe hier lange nichts mehr gepostet, aber eine Sache hat zur Nachbetrachtung der großen Südostasienreise noch gefehlt: die Kostenanalyse. Dafür hat es sich bezahlt gemacht, vorher im Controlling im kaufmännischen Bereich eines Unternehmens gearbeitet zu haben. Um es kurz zu machen: Ich habe während der Reise im Schnitt 35 Euro pro Tag ausgegeben.

Natürlich hängt die Interpretation dieser Zahl auch von den Prämissen ab. Diese 35 Euro enthalten nicht: die Kosten zu Hause für die Wohnung oder Versicherungen. Ebenso ist der ursprüngliche Flug von Europa nach Asien nicht enthalten. Jedoch sind alle Inlandsflüge in den Kosten drin und ebenso eventuelle Visa. Für die Reisekosten zwischen den Ländern habe ich eine Fallunterscheidung vorgenommen: Der blaue Balken zeigt die täglichen mittleren Kosten inklusive der Kosten an, um von einem anderen in dieses Land zu gelangen. Das kann irreführend sein, da wir in manchen Städten wie Singapur und Hong Kong nur einen kurzen Aufenthalt hatten und der Flug sich auf wenige Tage aufteilt – im Vergleich zu Indonesien, wo wir deutlich länger geblieben sind. Daher zeigt der grüne Balken an, wie hoch die Kosten ohne den Flug in das betreffende Land ausgefallen wären.

budget_travel_sea_de
Mittlere Reisekosten pro Tag in Euro.

Der Reisestil hat ebenso Einfluss auf die Kosten. Wir waren zu zweit. Als Alleinreisender wird es teurer, da man sich Unterkünfte oder Transportkosten nicht so einfach teilen kann. Wir sind auf sehr unterschiedlichen Niveaus gereist: Mal mit sehr einfacher Unterkunft und Straßenessen, aber ab und zu haben wir uns auch luxuriöse Bungalows und gute Restaurants gegönnt.

Wenn man sich die Zahlen und Balken betrachtet, kann man ohne Zweifel sagen, dass Indonesien das günstigste Land war und hinzufügend muss ich sagen, dass dort auch das Preis-Leistungs-Verhältnis am besten war. Es ist wenig überraschend, dass die modernen Stadtstaaten wie Hong Kong und Singapur auch die teuersten Länder waren, wobei in der Aufstellung für Hong Kong auch ein Tagesausflug nach Macau enthalten ist. Von den Flächenstaaten waren die Reisekosten in den Philippinen am höchsten. Kambodscha wirkt, als ob es eines der teureren Länder gewesen wäre, aber die Kosten wären kaum höher als in Indonesien oder Vietnam ausgefallen, hätten wir nicht an einem einwöchigen Yoga-Retreat teilgenommen und hätten wir uns die teuren Tickets für Angkor Wat gespart. Auf der anderen Seite erscheint Myanmar billiger als es tatsächlich war. Dort sind wir häufig krank geworden und haben die Tage im Hotelzimmer verbracht anstatt draußen das Geld beim Erkunden der Umgebung auszugeben. Bezüglich der Qualität der Unterkünfte und des Essens weist Myanmar subjektiv auch das schlechteste Preis-Leistungs-Verhältnis auf. Man bezahlt zwar nicht wirklich viel, aber was man dafür bekommt ist meistens dürftiger als in den anderen Ländern.

Die besten Ziele in Südostasien 2016.

Auf unserer 7-monatigen Reise durch 9 Länder in Südoastasien haben wir so viele wunderbare Ziele besucht und es ist schon schwer zu sagen, welches das beste Erlebnis war. Über die Großstädte habe ich schon einen separaten Artikel auf Englisch geschrieben, aber diese sind nicht die eigentlichen Höhepunkte der Region. Natürlich sind die Geschmäcker verschieden und im Gegensatz zu anderen Reiseblogs sind sonst so beliebte Ziele wie die Strände Thailands, Orte in Laos, die Halong-Bucht oder Hanoi in Vietnam gar nicht auf meiner Liste vertreten.

Das sind meine Top 10 Reiseziele mit einer guten Mischung aus Strand und Inselparadiesen, Bergen und Vulkanen, gemütlichen Städtchen und beeindruckenden Tempeln. 

1. Vulkane | Indonesien

 

Ich kann mich gar nicht recht entscheiden, ob nun der Lokon auf Sulawesi, der Bromo oder der Ijen auf Java den bleibendsten Eindruck auf der Reise hinterlassen haben. All diese Vulkane stellen Verbindungspunkte zu den gewaltigen Kräften im Erdinnern dar. Man kann es fühlen, hören und riechen. Sie zu besteigen ist nicht nur ein tolles Abenteuer mit einer fantastischen Aussicht, sondern auch eine spirituelle Erfahrung – direkt mit dem Erdinnern verbunden und doch kommt man sich wie auf einem anderen Planeten vor.

2. Yogyakarta mit Prambanan und Borobodur | Java, Indonesien

 

Die Stadt Yogyakarta ist ein kulturelles Zentrum und ein echter Schatz für Rucksackreisende in Indonesien. Die ganze Insel Java wird von Reisenden im Vergleich zu Bali eher stiefmütterlich behandelt. Yogyakarta verbindet seine kulturellen Reichtümer mit dem Flair einer traditionellen indonesischen Stadt und ist dabei dennoch nicht zu einem überfüllten und überentwickelten Pauschaltouristenmoloch verkommen. Neben der angenehmen Aufenthaltsqualität, einem Sultanspalast und der Batik-Textilkunst befinden sich auch zwei gewaltige antike UNESCO-Welterbestätten in der näheren Umgebung: Die monumentale buddhistische Pagode von Borobudur und die majestätischen Tempel von Prambanan, die größten hinduistischen Tempel Indonesiens.

3. Bantayan | Cebu, Philippinen

 

Bantayan ist ein Inselparadies. Die Strände sind vom Feinsten, sprichwörtlich – weißer Sand, gute Möglichkeiten zum Schwimmen, keine Felsen im Wasser. Der Strand befindet sich direkt am verschlafenen Städtchen Santa Fe. Man muss nur aus dem Hotel rausschlendern und schon ist man da. Außer zu Weihnachten und Ostern ist die Insel ruhig und friedlich. Und dank der Auslandsdeutschen und anderer Expats gibt es dennoch etliche nette Restaurants und Bars auf der Insel. Kein Wunder, dass die Menschen gerne hier alt werden wollen. Krawallige Partys oder junge Tanzwütige sucht man hier vergebens. Hier liegt man einfach in der Sonne, geht ins Wasser und entspannt sich in einer wunderbaren Umgebung.

4. Bagan | Myanmar

 

Ehrlich gesagt war Myanmar im Großen und Ganzen eine ziemliche Enttäuschung, mit einer großen Ausnahme: Bagan mit seinen tausenden von buddhistischen Stupas, die auf der Ebene des Ayeryarwaddy-Flusses verstreut erbaut wurden. Der Anblick ist magisch, ganz besonders bei Sonnenuntergang. Man fühlt sich wie in einer anderen Zeit und in einer Märchenwelt. Man kann etliche Tage damit verbringen, die verschiedenen Pagoden mit dem Fahrrad oder dem Elektromoped zu erkunden und hat dennoch nur einen Bruchteil dessen erkundet, was es hier errichtet wurde. Trotz seiner Einmaligkeit ist Bagan noch nicht all zu überfüllt und bietet eine angenehme touristische Infrastruktur, die in Myanmar alles andere als selbstverständlich ist.

 5. Sagada | Luzon, Philippinen

 

Auf den ersten Blick könnte die Gegend um Sagada mit ihren Wäldern und Hügeln auch irgendwo im Elbsandsteingebirge in Deutschland liegen. Das ist aber gar nicht weiter schlimm. Sagada war sogar einer der angenehmsten Bergorte auf unserer Reise durch Südostasien. Was den Ort so besonders macht, ist seine einzigartige Bestattungskultur – man kann Särge in Höhlen und von Felswänden herabhängend bestaunen – und die Möglichkeit zum Erkunden von Höhlen, was letztlich eine der aufregendsten Abenteuer meines Lebens war. Hinzu kommen noch wunderschöne Reisterrassen und nahe gelegene Wasserfälle.

6. Ubud | Bali, Indonesien

 

Bali ist wahrscheinlich das erste “klassische” Reiseziel in dieser Liste, und das zu Recht. Die Insel gehört zu den Zielen, die mir enorm gut gefallen, obwohl sie recht voll und bei den verschiedensten Typen von Touristen beliebt sind. Ubud ist das unbestrittene spirituelle Zentrum der Insel mit seinen Tempeln, Wellnessbädern, klassischer Musik und Tanz, Yoga und Meditation, indonesischem Essen aus ökologischem Anbau, vegetarischen Kochkursen und Reisfeldern – ein Himmel auf Erden für Menschen, die gerne ihre spirituelle Seite erkunden möchten. Ich war schon drei Mal in Ubud und würde dennoch immer wieder etwas Neues in dieser Stadt entdecken.

7. Bunaken | Sulawesi, Indonesien

 

Wenn man die Insel Bunaken nach ihren Strand- oder Inselparadiesqualitäten beurteilen würde, käme sie nicht übermäßig gut weg. Immerhin ist es recht ruhig und man kann wunderbar die Mangroven erforschen. Der wahre Schatz der Insel befindet sich unterhalb der Wasseroberfläche – die Riffe und Unterwasserwände um Bunaken gehören zu den besten Tauch- und Schnorchelplätzen der Welt. Beim Schnorcheln entdeckt man eine Menge bunter Fische und eine große Vielfalt an Korallen. Ich habe unzählige Schildkröten gesehen und es gibt auch große Fische wie Mantarochen. Als Taucher sieht man noch ein wenig mehr, wie bunte Nacktschnecken oder sogar Seepferdchen.

8. Siem Reap und Angkor Wat | Kambodscha

 

IMG_3582

Die antiken buddhistisch-hinduistischen Tempel von Angkor Wat sind weltberühmt und der Anblick verschlägt einem den Atem. Man könnte ein ganzes Leben damit verbringen, die Tempel zu erkunden und wäre immer noch nicht fertig damit. Selbst wenn man sich auf die wichtigsten Sehenswürdigkeiten beschränkt, kann man nach wenigen Tagen die Tempel nicht mehr auseinander halten, weil es einfach so viele waren. Klar, es ist heiß, teuer und überfüllt, aber das ist es wert. Die nahe gelegene Stadt Siem Reap ist ein wichtiger Knotenpunkt und ein bedeutsamer Touristenort in Kambodscha. Es lässt sich dort erstaunlich gut aushalten. Man kann die Tage in französischen Bäckereien, in kambodschanischen und internationalen Restaurants verbringen. Und wenn es sich ausgetempelt hat, gibt es Wellnessmöglichkeiten, Yoga und Meditationszentren wie das wunderbare Hariharalaya.

9. Batad | Luzon, Philippinen

 

Wie auch Angkor Wat gehören die Reisterrassen von Batad zum UNESCO-Weltkulturerbe. Das Volk der Ifugao erschuf diese Terrassen vor 2.000 Jahren. Die Terrassen in unzähligen Grünschattierungen sind ein Wahrzeichen Südostasiens, nicht nur wunderschön anzusehen, sondern auch ein kulturelles Symbol, das auf die Bedeutung des Reisanbaus hinweist.

10. Togian-Inseln | Sulawesi, Indonesien

 

Diese Inseln im Golf von Tomini, der von der größeren Insel Sulawesi umschlungen wird, sind nicht einfach zu erreichen, aber es ist die Mühe und den weiten Weg wert. Dörfer von Seenomaden, Privatstrände, Dschungel, Abgeschiedenheit, gute Tauch- und Schnorchelplätze. Auf diesen Inseln kann man die großen und kleinen Sorgen der Welt vergessen.

Ziele, die es fast auf die Liste geschafft hätten

 

Ich habe mich auf den Gili-Inseln in Indonesien sehr gut entspannt. Gili Meno war die beste der drei Inseln, Gili Air kommt an zweiter Stelle. Die spanisch-koloniale Architektur und Atmosphäre in der philippinischen Stadt Vigan haben mich sehr positiv überrascht, der kulturelle Reichtum der Stadt wird sich sicher bald rumsprechen. Der Aufenthalt auf der Insel Koh Ta Kiev in Kambodscha war schon eine kleine Robinsonade und ich hatte viel Spaß an Stränden von Sihanoukville auf dem Festland.

Es bleibt festzuhalten, dass sich die meisten Ziele auf meiner Liste in Indonesien befinden. Die Philippinen sind auf dem zweiten Platz und Kambodscha auf dem dritten. Das spiegelt auch meine Präferenzen wider, wenn ich die Länder in eine Reihenfolge bringen müsste.

Einverstanden mit dieser Liste? Wenn nicht, würde ich gerne einen Kommentar darüber lesen, wem warum welcher Ort in Südostasien am besten gefallen hat. 

The Best Places to visit in South East Asia.

Having traveled 7 months through 9 countries in South East Asia we have seen many awesome places and it is hard to decide which was the best experience. I have already written an article on big cities but these are not the true highlights of the region. Tastes are different and contrary to many other travel blogs you will not find Thai beaches, Laos, Halong Bay or Hoi An in Vietnam on this list.

These are my top 10 places which are a good mixture of beach and island paradises, mountains and volcanoes, pleasant towns and awe-inspiring temples.


1. Volcanoes | Indonesia

I could not decide whether Mount Lokon on Sulawesi, the Bromo or the Ijen on Java was the most impressive volcano on this journey. All these volcanoes connect directly to the powerful forces of earth beneath our feets. You can feel it, you can hear it, you can smell it. They are not only an adventure to climb and a great sight, but it is also a deeply spiritual experience – so close to the inner core of earth and yet the surroundings made me feel like being on another planet.

2. Yogyakarta with Prambanan and Borobodur | Java, Indonesia

The city of Yogyakarta is a cultural center and a real gem for the backpacker in Indonesia. The whole island of Java is often overlooked in favor of other places like Bali. Yogyakarta combines its treasures with the flair of a traditional Indonesian city and still is not a crowded and overdevelopped package tourism place. It is not only pleasant to stay, has a Sultan’s palace and is the epicenter for Batik clothes – it also offers two impressive ancient UNESCO world heritage sites in its vicinity: The huge Buddhist stupa of Borobudur and the majestic temples of Prambanan, the largest Hindu temples in Indonesia.

3. Bantayan | Cebu, Philippines

Bantayan is an island paradise. Its beaches are of supreme quality, fine white sand, the swimming is lovely, no rocks. And the beach is situated directly on the shores of the tranquil small town of Santa Fe, just walk out of your hotel and you are there. Except for christmas and easter the place is peaceful and quiet. And still – thanks to the expat community – there is a good choice of restaurants and bars on this island. No wonder why people choose to get old here. You will not find noisy parties or a young crowd here. It is just a place to sunbathe, swim, and relax in beautiful surroundings.

4. Bagan | Myanmar

To be honest, Myanmar in the whole was one of the few disappointments on our journey, with one big exception: Bagan and its thousands of Buddhist stupas scattered a long a wide plain close to the Ayeyarwaddy river. The views are magical, particularly at sunset. It looks like being in another time – in a fantasy world. You can spend days exploring the different pagodas by bicycle or electric scooter and still you have covered only a fraction of what is built there. Despite its awesomeness Bagan is not yet too crowded and offers a pleasant tourist infrastructure which cannot be taken for granted in Myanmar.

 5. Sagada | Luzon, Philippines

At first, the area around Sagada looks like a average place with forests and hills in Germany, not like a wild exotic place. This is no disadvantage, actually it is one of the most pleasant hill stations we found in South East Asia. What makes it so special is the unique burial culture – you can see coffins in caves and hanging from rocks – and the possibility of exploring caves which was one of the most exciting adventures in my life. Adding to this, you find beautiful rice terraces and waterfalls close.

6. Ubud | Bali, Indonesia

Bali is probably the first “classic” popular travel destination on this list, and deservedly so. The island belongs to the places I still love despite being crowded and extremely popular with all kinds of tourists. Ubud is the undisputed spiritual center of the island with temples, spas, classical music and dance, yoga and meditation studios, organic Indonesian restaurants, vegetarian cooking classes, rice paddies – it is a heaven on earth for people who like to explore their spiritual side. I went to Ubud three times already and would still find so much new to experience and do in this town.

7. Bunaken Island | Sulawesi, Indonesia

If you judged Bunaken by its beaches or paradise island qualities, it would not rank too well. However it is a calm island and the mangroves are great to explore. The real treasures of Bunaken are beneath the water surface – the reefs and drop-offs around Bunaken are premium world-class diving and snorkeling sites. A snorkeler will experience a lot of colorful fish, a great variety of corals, I spotted countless turtles and there are big fish like manta rays. Divers see even more like colorful nudibranches or sea horses.

8. Siem Reap and Angkor Wat | Cambodia

IMG_3582

The ancient Buddhist-Hindu temples of Angkor Wat are world-famous and simply awe-inspiring. Exploring the whole area would require a lifetime, but even restricting yourself to the most important sites keeps yourself busy for days until you cannot distinguish all the temples anymore. For sure, it is hot and expensive and crowded, but it is worth it. The nearby city of Siem Reap is an important city and tourist hub in Cambodia. It is a surprisingly pleasant place to stay and to spend the days in French bakeries and local or international restaurants. And if templed out, there are spas and yoga and meditation retreats like the wonderful Hariharalaya.

9. Batad | Luzon, Philippines

Like Angkor Wat, the rice terraces of Batad are a UNESCO world heritage. The Ifugao people constructed these terraces 2.000 years ago. These terraces in more than fifty shades of green are iconic to South East Asia, not only beautiful to look at but culturally important showing what the cultivation of rice means to the region.

10. Togian Islands | Sulawesi, Indonesia

These islands in the Gulf of Tomini surrounded by the larger island of Sulawesi are hard to reach, but it is definitively worth the hassle and the long way. Sea gypsy villages, private beaches, jungle, remoteness, and good places for snorkeling and diving. These islands are truly a place to forget about the big world and all its troubles.

Honorable Mentions

I had a relaxed beach time on the Gili Islands in Indonesia. Gili Meno is the best, Gili Air second. The Spanish colonial architecture and the atmosphere in the Philippine city of Vigan were a nice surprise, I guess its treasures will soon be more known among foreign tourists. Staying on the island of Koh Ta Kiev in Cambodia was a special Robinson adventure, and I enjoyed the mainland beaches in Sihanoukville a lot.

It is fair to say that the majority of the amazing places on this list are located in Indonesia, the Philippines come second and Cambodia third. This reflects also my preference if I had to rate the countries.

Do you agree with this list? If not, I would be happy to read a comment about your favorite place in South East Asia.

Three Beaches and a Food Heaven. Drei Strände und ein Futterhimmel.

IMG_5962

It is astonishing what a choice of really good restaurants such a tiny island like Gili Air has. You never need to walk much more than one kilometer to walk from one place to another. And yet the density of high quality places is immense. I have had the best Italian pizza on the whole journey here as well as the best ice-cream. There are the lots of vegetarian and organic healthy places that I missed elsewhere. Mexican kitchen is also popular here. And of course there are Indonesian warungs but even some of those are more than cheap fried-chicken eats but offer a variety especially in vegetables, tofu and tempeh.

IMG_5996
West coast looking at Lombok. Westküste mit Blick auf Lombok.

Eating is not the only fun thing in Gili Air. Of course you spend a lot of time at the beach. These are not really perfect beaches with fine sand but still nice. The sand is coarse almost everywhere. In every direction the coastline is a bit different. The south is the main port area and not suited for swimming mostly. You find the most restaurants and bars on the east side. The beach is narrow but popular as it offers shade in the evening and it is usually deep enough to go into the water and snorkel. You have a nice view over to Lombok and to the Rinjani volcano if you are lucky. On the north side is more shallow and there are many patches of dried sea grass which is not so nice. My favorite is the west side as it is often almost empty, only a few restaurants or resorts. There are nice views towards Gili Meno and Lombok. Here the colors appear the most surreal, especially at sunset. Problem is at low tide you cannot really go into the water and a lot of sea grass makes swimming a bit strange. Since the island is so small you can check out all beaches easily within one day.

IMG_5783
East coast. Rinjani volcano covered in clouds. Ostküste. Der Rinjani wolkenverhangen.

Es ist schon erstaunlich, was es auf einer so kleinen Insel wie Gili Air für eine Auswahl an Restaurants gibt. Man muss nie viel mehr als einen Kilometer laufen, um von einer Ecke zur nächsten zu gelangen. Und dennoch ist die Dichte an qualitativ ausgezeichneten Restaurants beachtenswert. Ich habe hier die beste italienische Pizza auf der Reise gegessen und auch das beste Eis. Hier sind die ganzen vegetarischen und gesunden Restaurants und Cafes, die ich an vielen Orten gerne auch gehabt hätte. Mexikanische Küche ist auf der Insel auch sehr beliebt. Und natürlich gibt es auch indonesische Warungs, aber selbst unter denen gibt es einige, die mehr als nur gebratenes Huhn anbieten, sondern eine gute Auswahl an Gemüse, Tempeh und Tofu.

Essen ist nicht das einzig Tolle an Gili Air, es gibt ja auch die Strände. Die sind nicht wirklich die perfekten Traumstrände, da der Sand auch recht grobkörnig ist. Schön sind sie dennoch und in jeder Himmelsrichtung ein wenig anders. Im Süden ist der Hafenbereich und Schwimmen macht dort wenig Sinn. Man findet die meisten Restaurants und Bars im Osten. Der Strand dort ist eher schmal, aber wegen des Schattens am Nachmittag und der guten Schwimm- und Schnorchelmöglichkeiten recht beliebt. Man hat einen schönen Blick auf Lombok und mit Glück auch auf den Rinjani-Vulkan. Auf der Nordseite ist das Wasser flacher und an vielen Stellen findet man trockenes angespültes Seegras. Am besten gefällt mir die Westside, da sie meistens recht leer ist. Es gibt dort nur wenige Restaurants oder Hotels. Man hat einen schönen Blick auf Gili Meno und Lombok. Die Farben wirken hier oft surreal, besonders zum Sonnenuntergang. Bei Ebbe kann man allerdings nicht wirklich ins Wasser gehen und das Seegras im Wasser ist auch etwas seltsam. Da die Insel so kompakt ist, kann man alle Strände innerhalb eines Tages ausprobieren.

IMG_5920
West coast at sunset. Westseite bei Sonnenuntergang. 

4 Weeks in Sulawesi: Itinerary, What to see and how to get along

sulamapSulawesi is a fascinating island to visit. It has just the right combination of mountains, volcanoes, beaches, snorkeling and culture. This island is not as touristed as other spots in Indonesia and personally one of my favorite places in the region.

To cover the entire island from the northeast to the southwest you need at least four weeks, otherwise you spend too much time on transport compared to the time actually being in the places. Actually there is really only one travelled route that nearly all tourists take. You can either start south in Makassar as most people do – or begin in Manado at the northeastern tip of Sulawesi. The latter is what I am going to describe. The stretch from Gorontalo to Tentena is not covered daily by public transport which means it pays to plan ahead.

1. Manado

IMG_6322
Klappertaart.

Manado has an international air connection to Singapore via Silk Air. Note you cannot travel into Indonesia visa-free when arriving in Manado, you will need to pay for the visa-on-arrival. Other than that you can connect from Jakarta or Surabaya, where people from many nations can actually enter Indonesia visa-free for 30 days.

 

Manado is just a transport hub, not many reasons to stay here for the traveler. You might go on a day trip to Tangkoko National Park to watch macacques and tarsiers, but this is very expensive and the reason why I have not done it. Have a taste of klappertaart in Manado, a Dutch-Indonesian coconut tart, and local Minahasa cuisine.

2. Pulau Bunaken

IMG_5307
Island of Manado Tua as seen from Pulau Bunaken.

Take a public boat to Bunaken Island and an ojek (motorcycle taxi) to your final destination. Alternatively it is much easier to have private yet expensive transport arranged from your resort which picks you up at Manado harbour. Most accommodations are resorts, not too cheap. Bunaken’s real treasures are beneath the water surface. It is most famous for its premium diving sites with a great variety of corals and other species. Snorkelers will enjoy this place too. Stay for 4 or 5 days to relax and to appreciate all the different reef and diving sites.

3. Tomohon

IMG_6422
Danau Linow.

Tomohon is a nice hill station about one and a half hours away from Manado. It can be reached by public bus from Manado or by private metered taxi (around 200,000 Rp). You can get around in Tomohon by using mikrolets or bemos as they are called elsewhere in Indonesia. These minibuses all end at the Beriman terminal close to the infamous market where you see the the extremer variations of Minahasa cuisine like fried dogs or bats – if you do not want to support these practices, you should not go there.

Anywhere there are much nicer things to see and do in Tomohon. Stay two or three nights walking the paved steps up to Mahawu volcano or even seeing the mightier Lokon volcano (climbing actually forbidden). The Danau Linow is a sulphuric lake with varying shades of green and blue, beautiful to watch.

4. Gorontalo

From Tomohon you need to go back to Manado by bus or taxi. A bus to Gorontalo from Manado takes at least 8 hours, often more. Buses that leave Manado in the early morning usually do not arrive early enough to catch the ferry to the Togian islands which means you have to stay a night in Gorontalo.

A flight from Manado to Gorontalo can be a good alternative to get from Tomohon via Manado airport to Gorontalo in one day and reaching the ferry in time. Note that the carrier Wings Air only allows for 10 kilogram of checked-in baggage so you might need to repack a lot into your hand luggage.

The ferry leaves only on Tuesdays and Fridays at 8 pm, sometimes even earlier, sometimes a bit later. This is anything but a luxury boat. There are three classes, ekonomi seats, business I which means AC seats or business II which means bunk beds in the non-AC ekonomi section. If you want a private cabin you might try to approach the staff on board, I have heard stories where people got a captain’s suite for 500,000 Rp.

5. Togian Islands

After 11 to 13 hours the ferry reaches the main port of Wakai on the Togian Islands. There is no reason to stay here. You can try to catch the public ferry to Malenge via Katupat which leaves only 3 times a week. Other than that boatsmen will approach you and you usually share a private boat with other travelers to reach one of the nicer islands. Kadidiri is the closest and recommended for divers but did not make such a nice impression to me.

IMG_6611
Malenge Island.

I stayed on Malenge which was lovely, however is at least three hours away from Wakai. Other places that looked nice or where I heard good things were Bomba and Bolelanga. Note that many of the islands do not even have a mobile phone connection, so you are basically cut off from the outside world when in Malenge for instance. The Togians are an idyllic island paradise. There are beaches, jungles, local sea gypsy villages, nice snorkeling spots. Many people stay at least for one week.

6. Ampana

There is the public ferry three times a week. From Malenge it takes 8 hours on this horrible boat to reach Ampana, about 4 hours from Wakai. Ampana is a small town and you probably do not want to stay there. The private travel agency in a hut next to the harbour may help you finding onward connections. Sometimes there is a night bus which passes Ampana and drops you off in Tentena. Going to Poso is possible but then you are stuck there which is not recommended. We took a private car – depending on luck and negotiation skills you can get it for 450,000 to 800,000 Rp. It takes you to Tentena in about 5 to 7 hours.

7. Tentena

IMG_7066
Tentena and Lake Poso.

You could try reaching Rantepao in one long haul but this is pretty exhausting. The little lakeside town of Tentena is a nice stopover on the way from the Togians to Rantepao in Tana Toraja.

You might stay there for one or two nights, for instance in the Victory Hotel which has friendly staff. In Tentena you can see the lake, a nice waterfall, a Balinese village, churches, and burial caves.

To get from Tentena to Tana Toraja there is only one overnight bus connection in the evening which can be arranged through your hotel. The ride is more or less uncomfortable. Due to road constructions it can take up to 16 hours to get to Rantepao (as of May 2016).

8. Tana Toraja

Tana Toraja is the land of the Torajans, a unique culture famous or infamous for their funeral ceremonies and certainly a highlight of the Sulawesi trip. The main tourist town is Rantepao which is a good as a base for exploring the surroundings. Other than that Rantepao is not a really pleasant place itself.

To get around renting a motorcycle is a good idea. Otherwise there are bemos which usually all end in the Bolu terminal, about 2 kilometers from Rantepao. Sometimes we were lucky with the bemos, other times not at all. You can also try to arrange an ojek or use a bentor (a small riksha – becak motor taxis) for rides within town.

IMG_7294
Kete Kesu village.

There are different opinions whether you need a guide or not. The funerals themselves are more or less public events. However it can be difficult to find out where there is a funeral ceremony. Local guides can take you there and help with the formalities. Most interesting villages and burial sites can be reached with your own transport. Popular places are Kete Kesu village and Batutomonga. You have to pay entrance fees for most sites. To cover the most important places you might stay 2 to 4 days.

9. Makassar

From Rantepao several bus companies offer rides to Makassar at either 9 am or 9 pm. The ride takes 8 to 10 hours. The roads here are in a better condition than in the center of the island.

Makassar is the largest city on Sulawesi. There are not many reasons to stay here longer than you really need. You can fly to Jakarta or Denpasar on Bali from here. There is also an international connection with Air Asia to Kuala Lumpur.